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Las grandes mineras verán disminuir sus beneficios récord por la presión de los costes

Los inversores de las mayores empresas mineras del mundo estarán atentos este mes a los indicios de que la creciente presión de los costes y el impacto de la ralentización del crecimiento chino podrían erosionar aún más los beneficios récord.

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Es probable que las mineras informen de un descenso de sus beneficios. Las cinco principales empresas mineras diversificadas occidentales, entre las que se encuentran las gigantes del mineral de hierro Rio Tinto Group, Vale SA y BHP Group Ltd., podrían obtener unos beneficios combinados en el segundo semestre de 2021 de 73.000 millones de dólares, según las estimaciones de los analistas, frente a los 82,000 millones del primer semestre.

Aunque los elevados precios de los metales hacen que los beneficios sigan siendo sólidos en términos históricos, la caída refleja los vientos en contra que se han desarrollado durante el periodo.

“Eso va a ser un tema: Con los beneficios extraordinarios que están disfrutando, están recompensando a los accionistas con dividendos en lugar de reinvertirlos en la expansión”, dijo David Bassanese, economista jefe de la gestora de fondos BetaShares en Sydney. “Esto demuestra que no hay mucha confianza” a largo plazo, con la incertidumbre sobre China como principal preocupación, dijo.

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Las amenazas al crecimiento económico en el mayor consumidor de metales del mundo enturbian las perspectivas de las mineras, y especialmente de las empresas de mineral de hierro.

El mercado inmobiliario chino, que consume alrededor de un tercio de la producción de acero del país, se ha enfriado: Bloomberg Intelligence prevé que la construcción de nuevas viviendas disminuya un 5% este año. Y el empeño de Pekín por mantener su estatus de Cóvida Cero, incluso cuando los brotes regionales son cada vez más frecuentes, es el factor X que probablemente esté quitando el sueño a algunos ejecutivos de recursos.

La pandemia ha sido un arma de doble filo para el sector minero en los seis meses transcurridos hasta el 31 de diciembre. En el lado positivo de la balanza, los billones de dólares en paquetes de estímulo encendieron la demanda de materias primas como el mineral de hierro, el cobre y el aluminio, impulsando los precios al alza y enviando presiones inflacionistas a la economía mundial.

En el lado negativo: el aumento de los costes de explotación será una característica de la última serie de informes. La escasez de mano de obra se está convirtiendo en un reto cada vez mayor para los productores de mineral de la región de Pilbara, en Australia Occidental, un estado que sigue sometido a estrictos controles fronterizos para mantener a los Covid-19 fuera. Los cuellos de botella en la cadena de suministro también han provocado un aumento de las tarifas de envío a nivel mundial.

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“Aunque los precios de las materias primas siguen estando en máximos históricos o cerca de ellos, y los resultados subyacentes de las empresas son en general sólidos, el aumento de los costes relacionados con las presiones inflacionistas está mermando los márgenes operativos a un ritmo aún más rápido”, afirma Gavin Wendt, director fundador de la consultora MineLife Pty. Esto “está provocando la decepción de algunos inversores”, dijo.

BHP y Rio han dicho que la falta de trabajadores en puestos clave está teniendo un impacto en sus operaciones. Fortescue Metals Group Ltd., el cuarto productor mundial de mineral, informó el mes pasado de que sus costes habían subido un 20% en los últimos 12 meses, impulsados principalmente por el aumento de los precios del combustible y la escasez de mano de obra.

Se espera que Vale haya compensado la volatilidad de los precios del mineral con la venta de sus existencias y la reducción de costes en el último trimestre. Aun así, el mercado se mostrará cauteloso ante la posibilidad de que aumenten las provisiones para medidas correctoras tras el desastre de la presa de Samarco.

La empresa brasileña sigue tratando de recuperar su división de metales básicos tras una huelga y un incidente con trabajadores atrapados en una mina de Canadá. Esto afectó a la producción de níquel y cobre en el tercer trimestre.

En general, las mineras del mineral de hierro tuvieron un viaje agitado en la segunda mitad de 2021. Los precios se desplomaron desde los máximos de 230 dólares por tonelada alcanzados en mayo, hasta los 80 dólares de noviembre, después de que China endureciera las restricciones a la producción de acero para cumplir unas normas medioambientales más estrictas. Desde entonces, han vuelto a subir por las expectativas de un repunte de la producción de acero después de que Pekín relajara los objetivos climáticos, aunque la volatilidad de los precios sigue siendo un riesgo para las perspectivas de beneficios.

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Aumento del carbón

Glencore Plc tiene una exposición limitada al mineral de hierro y se perdió el exceso de riqueza del que disfrutaron sus rivales en el primer semestre. Esta tendencia se invertirá en el segundo semestre, ya que el grupo con sede en Suiza se beneficiará de la subida de los precios del carbón, una materia prima que ha mantenido a pesar de que empresas como Rio y BHP buscan venderla. La empresa con sede en Suiza es la única de las cinco grandes que se espera que presente un aumento de los beneficios subyacentes para el periodo.

Mientras tanto, en Anglo American Plc, el consejero delegado Mark Cutifani presidirá su último informe de resultados tras casi nueve años al frente de la empresa. Los inversores también esperan una actualización de la empresa sobre sus planes de desarrollo de la mina de potasa Woodsmith en el norte de Inglaterra.

En la temporada de resultados también se examinará de cerca lo que las grandes mineras están haciendo para abordar los problemas culturales profundamente arraigados que se pusieron de manifiesto en el informe de Rio sobre la cultura del lugar de trabajo a principios de este mes. El Consejero Delegado, Jakob Stausholm, se mostró avergonzado por el informe, que señalaba la existencia de un sexismo, un racismo y un acoso endémicos en sus operaciones.

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