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Peñoles apoya proyecto de minerí­a sustentable

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Peñoles apoya proyecto de minerí­a sustentable
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MÉXICO, (Tierramérica).- En 2010 la empresa minera mexicana Peñoles podrá presumir de utilizar un método sustentable y único en el mundo para extraer oro y plata, creado por investigadores de la estatal Universidad Autónoma Metropolitana (UAM). Pero convencer a la firma no fue fácil.Se trata de un reactor electroquímico que ahorra varios pasos de los métodos tradicionales, es más barato y no genera residuos.

Actualmente se recurre al venenoso cianuro y a costosos procesos de calentamiento de la roca para separar los metales preciosos de otros minerales con los que están mezclados.El reactor emplea tiourea, un compuesto molecular similar a la urea que se obtiene de la descomposición de vegetales o de hidrocarburos.

Universidad Autónoma MetropolitanaLa tiourea, cuya oxidación se controla con electricidad, entra en acción al tomar contacto con el material arenoso o rocoso y precipita el oro y la plata. Además, puede volver a utilizarse de forma casi infinita. Se espera que el nuevo reactor, que opera desde mediados de 2007 en un cubículo de no más de 16 metros cuadrados en la UAM, esté funcionando en 2010 en las plantas procesadoras de Peñoles en el nororiental estado de Coahuila, a una escala cuatro o cinco veces más grande.

Peñoles, el primer productor de plata afinada en el mundo y dueño en México del yacimiento con mayores reservas mundiales en el central estado de Zacatecas, apadrinó y financió parte del proyecto.La firma, con operaciones mensuales que superan los 300 millones de dólares y exportaciones a todo el mundo, contribuyó con alrededor de un millón de dólares para llevar el invento a su escala experimental y programar su encauzamiento a la industria.

Sin embargo, esa contribución requirió una ardua labor de convencimiento a los ejecutivos de la empresa, cuyas explotaciones en Coahuila contaminaron con plomo a cientos de vecinos entre los años 70 y 90. “Los industriales no confían en nosotros, los investigadores. Lo primero que me dijeron en Peñoles (hace 12 años) fue que los tiempos con que trabajan las universidades no son sus tiempos”, señaló a Tierramérica Ignacio González, investigador en electroquímica de la UAM (unidad Iztapalapa) y uno de los padres del invento.

“Debemos reconocer que los científicos de las universidades mexicanas no estamos acostumbrados a responder a necesidades reales de las empresas, así que fue muy difícil motivar a Peñoles”, agregó.José Luis Nava, investigador de la UAM que lidera el proceso de llevar el invento a escala industrial, sostuvo que el reactor “promete mucho para el futuro de la industria minera mundial”. Las comunidades vecinas a las instalaciones donde opere el reactor no sufrirán contaminación de ningún tipo, afirmó Nava a Tierramérica.

La patente del invento en México y en Europa pertenece a la UAM, pero en otros países Peñoles compartirá la “paternidad” y le sacará una tajada económica, pues se espera que otras mineras busquen adquirir la nueva tecnología.

Por Diego Cevallos

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