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Científicos que trabajan en enjambres autónomos de robots para minar la Luna

Los planes para comenzar a extraer la Luna ya en 2025 han recibido un impulso, con la NASA otorgando a un equipo de investigación de la Universidad de Arizona $ 500,000 para desarrollar un enjambre de robots capaces de extraer, excavar e incluso construir estructuras simples en la superficie del satélite natural de nuestro mundo.

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Los robots, que se construirán y entrenarán en la Tierra, al principio recibirán instrucciones de los operadores de este planeta, pero el objetivo es hacerlos completamente autónomos, dijo la universidad.

Los droides utilizarán un modelo de aprendizaje adaptado por Jekan Thanga, profesor asociado de ingeniería aeroespacial y mecánica de la Universidad de Arizona (UA), llamado Sistema Robótico Autónomo Humano y Explicable (HEART).

HEART no solo capacitará a los robots para realizar tareas mecánicas, sino que también les enseñará gradualmente a colaborar.

“En cierto sentido, somos como agricultores. Estamos criando talento a partir de estas criaturas, o de toda una familia de criaturas, para realizar ciertas tareas ”, dijo Thanga en un comunicado de prensa. “La idea es que los robots construyan, instalen las cosas y hagan todas las cosas sucias, aburridas y peligrosas, para que los astronautas puedan hacer las cosas más interesantes”.

Luxemburgo, uno de los primeros países en poner sus ojos en la posibilidad de extraer cuerpos celestes, creó en 2018 una Agencia Espacial (LSA) para impulsar la exploración y la utilización comercial de los recursos de Objetos Cercanos a la Tierra.

A diferencia de la NASA, LSA no realiza investigaciones ni lanzamientos. Su propósito es acelerar las colaboraciones entre líderes de proyectos económicos del sector espacial, inversores y otros socios.

Gracias a la red europea emergente, los científicos anunciaron en 2019 planes para comenzar a extraer recursos de la Luna en cinco años.

La misión, a cargo de la Agencia Espacial Europea en asociación con ArianeGroup, planea extraer energía nuclear libre de residuos que se cree vale billones de dólares.

Rusia y China también abordaron el tren minero lunar.

Moscú había estado siguiendo planes en los últimos años para regresar a la Luna , posiblemente viajando más al espacio exterior. En 2018, se produjo un anuncio oficial, y la agencia espacial del país, Roscosmos, reveló planes para establecer una base a largo plazo en la Luna durante las próximas dos décadas.

Los miembros de la facultad de ingeniería de la Universidad de Arizona, Jekan Thanga (derecha) y Moe Momayez, fotografiados con un prototipo de rover impreso en 3D de bajo costo y diseño rápido utilizado para probar una nueva generación de sensores en miniatura para aplicaciones en la minería lunar. ( Imagen cortesía de la Universidad de Arizona ) .

Al mismo tiempo, el presidente Vladimir Putin prometió lanzar una misión a Marte “muy pronto”.

China, que hizo historia en 2019 al convertirse en el primer país en aterrizar una sonda en el lado opuesto de la Luna, ha planteado ideas sobre la extracción de helio-3, un isótopo estable de helio que podría alimentar plantas de energía nuclear, pero es extremadamente raro en la Tierra. .

Se estima que hay un millón de toneladas de helio-3 en la Luna, aunque solo el 25% de eso podría llevarse a la Tierra, Gerald Kulcinski, director del Instituto de Tecnología de Fusión de la Universidad de Wisconsin-Madison y ex miembro de la NASA. El Consejo Asesor ha dicho .

Pero eso es suficiente para satisfacer las demandas actuales de energía del mundo durante al menos dos, y tal vez hasta cinco siglos, dijo el experto, quien estima que el helio-3 vale casi $ 5 mil millones la tonelada.

Beijing, que ya aterrizó en la Luna dos veces en el siglo XXI, se acercó recientemente a Rusia para construir conjuntamente una base de investigación lunar .

El presidente Xi Jinping también se aseguró de que China colocara su bandera en la Luna , lo que sucedió en diciembre de 2020, más de 50 años después de que Estados Unidos llegara a la superficie lunar.

En Canadá, la mayoría de las iniciativas provienen del sector privado. Una de las más promocionadas fue la asociación de Deltion Innovations, con sede en el norte de Ontario, con Moon Express, la primera empresa estadounidense de exploración espacial privada a la que se le otorgó permiso del gobierno para viajar más allá de la órbita de la Tierra.

Mercado de billones de dólares

La Hipótesis del Impacto Gigante, a veces llamada Gran Salpicadura, sugiere que la Tierra y la Luna provienen de un cuerpo padre común. Debido a esto, los científicos esperan que sus composiciones químicas sean relativamente similares. Los metales de tierras raras se pueden extraer extrayendo la superficie de la luna y se utilizan en tecnologías como teléfonos inteligentes y equipos médicos.

También se cree que la Luna contiene titanio para su uso en aleaciones de titanio y metales preciosos como el oro y el platino. Pero la minería lunar presenta nuevos desafíos.

“Aquí en la Tierra, tenemos una cantidad ilimitada de energía para lanzar en las rocas de rotura,” Moe Momayez, jefe interino del Departamento de Minería e Ingeniería Geológica de la Universidad de Arizona , dijo .

“En la Luna hay que ser mucho más conservador. Por ejemplo, para romper rocas usamos mucha agua, y eso es algo que no tendremos en la Luna. Entonces, necesitamos nuevos procesos, nuevas técnicas ”, explicó Momayez. “La forma más eficiente de romper rocas en la Tierra es mediante voladuras, y nadie ha disparado nunca una explosión en la Luna”.

Otras empresas espaciales en proceso incluyen planes para minar asteroides , rastrear desechos espaciales, construir el primer asentamiento humano en Marte y el propio plan del multimillonario Elon Musk para una misión no tripulada al planeta rojo.

Los geólogos, así como las empresas emergentes, como Planetary Resources , con sede en EE. UU. , Una empresa pionera en la industria de la minería espacial, también están analizando los asteroides mineros, que se cree que están llenos de mineral de hierro, níquel y metales preciosos en concentraciones mucho más altas que las encontradas. en la Tierra, lo que constituye un mercado valorado en billones .

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