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Albemarle ve el futuro como líder en el mercado de litio puro

Albemarle Corp, el mayor productor de litio del mundo, apunta a acabar finalmente con su dependencia de dos unidades más pequeñas para financiar el crecimiento a medida que aumenta el apetito mundial de vehículos eléctricos y bienes de consumo, dijo su director ejecutivo en una entrevista.

Tesla y otros fabricantes de automóviles han ayudado a convertir el litio en uno de los metales con mayor demanda, parte de una tendencia de electrificación que se extiende a través de una economía global cada vez más ansiosa por arrojar combustibles fósiles.

Las ganancias de litio de Albemarle han aumentado casi seis veces desde 2014 a más de $ 500 millones anuales y deberían superar significativamente el 50% de las ganancias corporativas para 2021, dijo el CEO Luke Kissam en una entrevista.

Por el momento, la compañía con sede en Charlotte, Carolina del Norte, está confiando en las ganancias de sus catalizadores de refinería y sus unidades retardantes de llama de bromo para financiar el crecimiento vertiginoso de sus operaciones de litio. Las ganancias de litio, hasta el momento, no son suficientes para financiar expansiones en Chile y otras regiones en las que opera Albemarle, incluso con márgenes superiores al 40%.

“Hoy en día, todas las partes de ese rompecabezas encajan como parte de nuestra estrategia”, dijo Kissam, quien se convirtió en CEO en 2011. “Creemos que la forma de generar el mejor valor para el accionista es tener las piezas juntas. Eso puede cambiar en el futuro”. “

Hoy en día hay pocos productores independientes de litio que cotizan en bolsa, pero su rival más pequeño con sede en EE. UU., FMC Corp, tiene como objetivo escindir su división de litio a finales de este año en una oferta pública inicial en una prueba de si una operación de litio de pure-play puede valerse por sí misma.

Muchos inversionistas y analistas del mercado esperan que el litio reemplace en algún día al petróleo crudo como el producto clave utilizado para impulsar el transporte, un buen presagio para Albemarle, que espera que la demanda mundial de litio aumente casi cuatro veces en los próximos seis años.

“Si no cree en el litio y en los vehículos eléctricos, probablemente no sea nuestro stock”, dijo Kissam, dueño de un Tesla Model S. “Lo que impulsa nuestro crecimiento hoy en día es todo sobre el litio y eso está relacionado con la electrificación. tendencia.”

La estrategia de Albemarle de diseñar tipos especializados del metal ligero y la apertura de un centro de investigación para conocer su sede está orientada a diferenciarlo de sus principales competidores, entre ellos, el SQM de Chile y el litio Tianqi de China.

“No me preocupo en absoluto por los otros competidores”, dijo Kissam. “Solo hay un par de jugadores en el mundo que pueden suministrar el volumen que podemos cuando miras hacia 2025”, incluidos SQM, Tianqi y Ganfeng Lithium.

Es esa escala que Kissam y Albemarle pretenden usar para su ventaja, especialmente cuando Volkswagen AG, BMW y otros fabricantes de automóviles presentan docenas de vehículos eléctricos en la próxima década.

En Chile, donde Albemarle es un operador importante junto con SQM rival, “la mayor parte” del carbonato de litio producido es de grado de batería, dijo Kissam. Algunos analistas de la industria han cuestionado la calidad del litio producido en el país.

Las operaciones de litio de La Negra II de Albemarle en Chile producen alrededor de 15 000 a 16 000 toneladas métricas por año y se espera que produzcan unas 20 000 toneladas métricas el próximo año, dijo Kissam.

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