Chile.- Un dispositivo del tamaño de un teléfono celular que permite una fluida comunicación en faenas mineras subterráneas, al transmitir datos de texto, audio y video a alta velocidad y cubriendo largas distancias. Todo esto, a través de la luz.

Se trata de Tech-Lifim (Tecnología de Comunicación por Luz Visible en la Minería), un aparato que mediante pulsos y sobre la base de luz LED transmite y decodifica información. El proyecto es parte de uno de los tantos trabajos de investigación que desarrolla el Departamento de Ingeniería Eléctrica de la Universidad de Santiago de Chile.

Específicamente, el trabajo pertenece al equipo del Laboratorio Getic, destinado al procesamiento digital de señales para comunicaciones inalámbricas, encabezado por su director, el Dr. Ismael Soto, además de la Dra. Carolina Lagos Aguirre, directora alterna del proyecto, y un grupo de estudiantes de pregrado y postgrado de esta Casa de Estudios.

El proyecto se inicia en 2010, al establecer vínculos con la División Chuquicamata de Codelco con el objetivo de realizar investigación en la minería del cobre. “Se realizó un levantamiento de necesidades, donde uno de los puntos que nos plantearon fue la falta de dispositivos de comunicación, específicamente para la minería subterránea”, explica la Dr. Carolina Lagos.

En su caso, la relación era directa. Se encontraba desarrollando su tesis de doctorado en investigación energética, precisamente en ese lugar. “Nos pidieron generar un dispositivo capaz de transmitir datos a alta velocidad y en condiciones adversas, como son las altas temperaturas, la elevada humedad, el polvo y el humo”, dice.

A partir de una alianza estratégica con la empresa Control & Logic, y particularmente con su gerenta comercial Lucía Pinto, el equipo comenzó a trabajar en el dispositivo, que ya suma un año y medio de investigación, pruebas y presentaciones en Chuquicamata. “Puede instalarse en los cascos de los mineros, en la superficie del túnel subterráneo y también en los camiones, para asegurar una comunicación simultánea”, detalla la académica.

Tal como explican los investigadores, se trata de un sistema de comunicación sumamente eficiente y en sintonía con la seguridad que requieren los trabajadores, cuyo proceso se encuentra en etapa de fabricación.

Además, el dispositivo ya cuenta con una solicitud de la Universidad de Santiago de Chile para patentarlo a nivel nacional. El siguiente paso debiera ser la patente internacional, a propósito del proyecto de minería subterránea de carácter mundial que encabeza Codelco. “Es un proyecto que se iniciará en 2019, a partir de los sistemas que se están implementando en Chuquicamata”, explica el Dr. Ismael Soto.

Además, destaca la iniciativa de haber creado una empresa, como parte de una incubadora de Innovo Usach. “Nos proponemos instalar el producto en el mercado, cuya comercialización se iniciaría en enero de 2017, por lo que si bien hemos trabajado con Chuquicamata, el dispositivo estará disponible para todos quienes quieran adquirirlo”, advierte el investigador.

El dispositivo de comunicación aparece como una de las tantas investigaciones en las que el equipo de académicos de la Universidad de Santiago de Chile proyecta participar. “Estamos desarrollando el sistema de iluminación para la minería subterránea que comenzará a funcionar en los próximos años”, anticipa el Dr. Soto.

En ese contexto, valora que por primera vez se está haciendo investigación aplicada desde una universidad para la División Chuquicamata de Codelco. “De esta manera estamos rompiendo con los esquemas establecidos hasta el momento”.

Incluso, como parte del trabajo de colaboración con la Universidad Northumbria de Inglaterra, Universidad Ploiesti de Rumania, Universidad de Lorraine de Francia y Universidad de Florianópolis de Brasil, los académicos se han planteado como objetivo compartir conocimientos y fomentar el intercambio de estudiantes.

Junto a ello, la posibilidad de crear varias líneas de investigación aplicada. “Nos proponemos pasar a una fase más avanzada que es crear varias patentes que demuestren lo que es la aplicación de la investigación para resolver problemas en cualquier proceso a nivel nacional”, concluye la Dr. Carolina Lagos.

USACH/DICYT

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