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Proyecto de grafito Coosa

La mina de grafito de Coosa está situada en el segmento occidental del condado de Coosa, Alabama, Estados Unidos. La mina de grafito en escamas naturales es el único proyecto en fase avanzada del país.

El proyecto producirá dos productos de grafito especiales de gran pureza, como el producto de grafito esférico revestido (CSPG) y el producto de grafito en escamas micronizado purificado (PMG) para su uso en los mercados de baterías de iones de litio y otros.

La evaluación económica preliminar (PEA) del proyecto se completó en noviembre de 2015. El Departamento de Gestión Ambiental de Alabama (ADEM) concedió el permiso del Sistema Nacional de Eliminación de Descargas Contaminantes (NPDES) para el proyecto en julio de 2017.

Se espera que el proyecto comience la producción comercial en el cuarto trimestre de 2019 y se prevé que tenga una vida útil de 27 años.

Alabama Graphite Corporation (AGC) es la propietaria total del proyecto de grafito. Westwater Resources celebró un acuerdo definitivo con AGC para adquirir todas las acciones ordinarias emitidas y en circulación de esta última en diciembre de 2017. Se espera que la adquisición se complete en el segundo trimestre de 2018, una vez obtenidas las aprobaciones necesarias.

Reservas del proyecto Coosa

Según las estimaciones de recursos de 2015, las reservas indicadas del proyecto de grafito Coosa son de 78,49Mt, con una graduación del 2,39% de carbono grafítico (Cg) y que contienen 1,876Mt de grafito in situ.

Ubicación, geología y mineralización

El proyecto de grafito de Coosa tiene una extensión de 41,964 acres (16.982ha) y está situado en el bloque de grafito en escamas del centro de Alabama o cinturón de grafito de Alabama. Está situado a unos 80 km de Birmingham, Alabama.

El proyecto se encuentra en la parte sur de la cordillera de los Apalaches, que comprende rocas plegadas y metamorfoseadas de edad neoproterozoica a paleozoica inferior. Las rocas están cubiertas por sedimentos de la llanura costera de edad cretácea y más joven.

El proyecto forma parte del Grupo Higgins Ferry, que alberga múltiples bandas de esquisto grafítico que se extienden a lo largo de más de 24,1 km. Se estima que contiene una banda de esquisto grafítico con una longitud de rumbo de 1,82 km y una anchura de 365,8 m.

La geología del proyecto se divide en cuatro litologías principales: esquisto de cuarzo-grafito (QGS), QGS intermedio a esquisto de cuarzo-biotita-grafito (INT), esquisto de cuarzo-biotita-grafito (QMBGS) y esquisto de cuarzo-biotita-granate (QBGS).

Explotación minera en Coosa

En el proyecto Coosa se utilizará el método convencional de minería a cielo abierto con carga y arrastre. En función de las características de la roca, la mina eliminará el proceso de voladura y se prevé utilizar una excavadora y camiones articulados de 45 toneladas.

El plan de explotación minera incluye la excavación de la alimentación de la molienda oxidada inicialmente, con el acarreo de los residuos y el material de sobrecarga fuera de las áreas potenciales de explotación minera.

Sobre la base de un análisis del flujo de caja, el proyecto se clasifica en tres programas de producción. El primer programa tiene como objetivo alcanzar una producción anual de 5.511 toneladas, mientras que los otros dos programas prevén alcanzar una producción de 16.535 y 27.558 toneladas respectivamente.

Procesamiento del mineral en Coosa

La planta de procesamiento de Coosa incluirá una unidad primaria y una unidad secundaria, que serán capaces de producir 5,500t de productos especiales de grafito de alta pureza al año. Las unidades podrán aumentar la producción hasta 16,500 toneladas en el séptimo año.

El mineral se procesará inicialmente en un circuito convencional de trituración y molienda que comprenderá una trituración en dos etapas y una unidad de molienda de barras y bolas. El material molido se enviará a un circuito de flotación de espuma más áspera y más limpia.

El producto resultante pasará por la planta de purificación que comprende circuitos de micronización y esferonización, seguidos de una purificación térmica para obtener el producto final (purificado).

Los finos purificados se transferirán a tolvas de almacenamiento en la zona de productos, mientras que el producto purificado grueso procedente de la descarga de la nave de purificación se enviará directamente a una nave de recubrimiento. Las partículas se recubrirán con una fina capa de carbono en el recipiente, lo que es necesario para garantizar la durabilidad en la producción de ánodos de iones de litio.

El grafito recubierto, esferonizado y purificado (CSPG) se descargará del recipiente de recubrimiento y se transferirá a las tolvas de almacenamiento del producto para su embalaje y transporte.

Detalles de la planta piloto del proyecto de grafito de Coosa

AGC contrató a SGS Mineral Services para construir y operar una planta piloto en Lakefield, Ontario, para probar el rendimiento del diagrama de flujo metalúrgico de procesamiento primario propuesto para Coosa.

El objetivo de la planta era producir un concentrado de alto contenido en carbono susceptible de procesamiento secundario y producir productos de grafito especiales. La planta piloto fue capaz de producir una media del 96,7% de grado de alto carbono con una tasa de recuperación global del 88,2%.

Instalaciones de infraestructura en Coosa

El suministro inicial de energía se realizará mediante generadores diésel, seguidos de la conexión a la red eléctrica. Se construirá una nueva línea de transmisión de 6,04 km para conectar la mina con la línea de transmisión de Alabama Power, situada al oeste del proyecto.

El agua necesaria para la planta de procesamiento se recogerá en la balsa de decantación situada debajo de la instalación de gestión de relaves en seco, además de en una serie de pozos de agua. El agua potable se almacenará en contenedores, mientras que el agua de servicio se mantendrá en un depósito de almacenamiento de agua y se bombeará a los lugares cuando sea necesario.

Contratistas implicados

AGP Mining Consultants fue contratada para preparar el informe del estudio de viabilidad del proyecto en julio de 2017. La empresa también preparó el informe PEA del proyecto junto con Metal Mining Consultants.

Metal Mining Consultants también actualizó las estimaciones de recursos minerales, mientras que Thompson Engineering fue contratada para llevar a cabo los trabajos medioambientales y de obtención de permisos mineros.

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