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Mina de cobre de Cominco

La mina de cobre/molibdeno de Highland Valley está situada a 75 km al suroeste de Kamloops (Columbia Británica, Canadá). El pozo Valley ha producido más de 1.100 millones de toneladas de mineral durante su vida útil.

Highland Valley Copper se creó como una asociación entre Río Algom y Cominco en 1986 para combinar las minas Bethlehem y Lornex. Tras la fusión entre Teck y Cominco en 2001, la adquisición de Río Algom por Billiton en 2000 y la posterior fusión de Billiton con BHP, la mina pasó a ser propiedad mayoritaria de Teck Cominco (63,9%) y BHP Billiton (33,6%). A principios de 2004, Teck Cominco ejerció sus derechos preferentes sobre la participación de BHP Billiton cuando ésta la puso en venta, y ahora es propietaria del 97,5% de Highland Valley.

La producción de la mina ha disminuido significativamente en los últimos años debido a una mayor dependencia del pozo Lornex, de menor calidad, en línea con un proyecto de ampliación de la mina de 300 millones de dólares diseñado para alargar su vida útil hasta 2019. Todo el equipo minero necesario para este trabajo ya está en el lugar y en funcionamiento. La producción total de cobre de Highland Valley en 2007 fue de 136,000 toneladas, frente a las 167,000 del año anterior. La producción de molibdeno fue de algo menos de 4 millones de libras, frente a algo más de 4 millones en 2006.

Geología y reservas

Highland Valley es un yacimiento de pórfido de cobre-molibdeno de baja ley (0,4% Cu) asociado a las fases intrusivas más jóvenes del batolito calcáreo-alcalino de principios a mediados del jurásico de Guichon Creek.

A finales de 2005, las reservas de mineral probadas y probables ascendían a 318 millones de toneladas con una ley de 0,43% de cobre y 0,008% de molibdeno. Los recursos minerales sumaban otros 151,9 millones de toneladas con 0,37% de cobre y 0,005% de molibdeno.

Las reservas se han definido mediante perforación en centros de 60 a 115 metros y los recursos en centros de 125 metros. En 2007, un estudio geotécnico positivo en Lornex añadió 197 millones de toneladas de recursos indicados a un precio de 1,65 USD/lb de cobre y 9,50 USD/lb de molibdeno.

Explotación a cielo abierto

Tanto en Lornex como en Valley se utiliza la minería a cielo abierto, y alrededor del 90% del mineral procede del pozo Valley. Tres perforadoras computarizadas Bucyrus 49R preparan los patrones de los agujeros de voladura, mientras que nueve palas eléctricas P&H 4100A de 37 yd³ cargan el mineral en una flota de camiones Komatsu para su transporte a las trituradoras del tajo. En 2001, ocho de los camiones de 170 toneladas de capacidad fueron sustituidos por seis nuevos camiones de 215 toneladas. Además, hay tres camiones cisterna, ocho motoniveladoras, ocho bulldozers sobre orugas, tres bulldozers con neumáticos y una cargadora frontal.

La mina utiliza dos trituradoras semimóviles en el tajo para minimizar las distancias de transporte. Varios kilómetros de cintas transportadoras llevan hasta 12,000 t/h de mineral triturado a tres pilas de almacenamiento en el molino de Highland. Las operaciones del tajo se supervisan y controlan mediante un sistema de despacho computarizado de Modular Mining Systems diseñado para maximizar la producción de la mina. Además, la cartografía minuto a minuto se consigue combinando la navegación y el levantamiento por GPS con técnicas de cartografía GIS.

Procesamiento del mineral

La fábrica Highland, la tercera mayor concentradora de cobre del mundo, se construyó a finales de los años 80 combinando las fábricas originales de Lornex y Highmont.
La fábrica Highland, la tercera mayor concentradora de cobre del mundo, se construyó a finales de la década de 1980 combinando las fábricas originales de Lornex y Highmont. El molino Highmont completo se trasladó por carretera 10 km desde su antiguo emplazamiento a una nueva posición adyacente a la planta de Lornex.

El mineral triturado entra en dos etapas de molienda en cinco líneas de molienda paralelas que incorporan dos molinos totalmente autógenos y tres semiautógenos (SAG) que muelen un total de 5.400 t/h. La segunda etapa consiste en ocho molinos de bolas que reducen el mineral a partículas de tamaño arena que alimentan los circuitos de flotación. La etapa de flotación primaria extrae el cobre y el molibdeno de la pulpa antes de separar el cobre y el molibdeno. El concentrado de molibdeno se mezcla con una salmuera de lixiviación en recipientes sellados, presurizados y calentados, donde se disuelve el cobre residual, dejando un concentrado de molibdeno de alta calidad. Por último, los concentrados de cobre y molibdeno se filtran y se secan en secadores de gas para su envío. Tres tuberías de 1 m de diámetro conducen los residuos por tierra durante 7 km desde la fábrica hasta la balsa de residuos del Valle.

Transporte de concentrado

El concentrado de cobre se transporta a granel a lo largo de 40 km hasta la estación de ferrocarril de Ashcroft, luego por ferrocarril hasta el norte de Vancouver y finalmente por barco hasta las fundiciones de ultramar. El concentrado de molibdeno se empaqueta in situ para su envío.

Producción

Como se ha señalado en el resumen anterior, la producción de Highland Valley ha disminuido considerablemente en los últimos años. Recientemente, Teck Cominco rebajó sus previsiones de producción para todo el año 2008 de las 122,000 toneladas iniciales a 113,000 toneladas. La producción total de cobre de Highland Valley en 2007 fue de 136,000 toneladas, frente a las 167,000 del año anterior. La producción de molibdeno fue de algo menos de 4 millones de libras, frente a algo más de 4 millones en 2006. El total de mineral extraído se redujo también a 42,6 millones de toneladas.

Teck Cominco ha declarado que la explotación de las zonas con mayor contenido de arcilla continuará a lo largo de 2008 y 2009. Algo más de la mitad del total de mineral extraído en el tercer trimestre de 2008 procedió de la mina Lornex, de menor ley, frente a sólo el 41% del 5% a 30,500 toneladas.

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