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Erosión

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La erosión es un proceso que a menudo se confunde con la meteorización. Ambos son procesos geológicos en los que las rocas se descomponen en partículas más finas, que pueden variar desde cantos rodados hasta partículas finas de arcilla en tamaño, y ambos forman parte del “ciclo de las rocas”. La erosión implica el movimiento de fragmentos de roca por los procesos de erosión y, por lo tanto, difiere de la meteorización, que solo se ocupa de la descomposición de la roca in situ.

Hay seis procesos de erosión principales, que a menudo están interconectados:

Gravedad

La erosión gravitacional es el movimiento de rocas y sedimentos debido a la fuerza de la gravedad. El material que se ha desprendido por la intemperie se transporta desde un terreno más alto a un terreno más bajo donde puede ser recogido por otros procesos de erosión como glaciares o ríos. Los deslizamientos de tierra son un ejemplo de erosión gravitacional.

Deslizamiento de tierra en Knipe Point, Reino Unido. El suelo suelto y las rocas se deslizan por el acantilado debido a la erosión gravitacional.

Viento

Al llevar polvo y arena, el viento es un tremendo escultor de la Tierra. El viento no solo erosiona la roca, sino que también se lleva la arena y el polvo que crea en el proceso. Todo lo que se interponga en el camino del viento que lleve arena y polvo se desgastará y erosionará lentamente. La arena rompe lentamente cualquier superficie que encuentre, al igual que el papel de lija, y luego el viento lleva el material liberado a otro lugar.

Rocas de Brimham, North Yorkshire. Estas rocas sedimentarias colocadas horizontalmente muestran erosión eólica.

Lluvia

La lluvia trabaja para erosionar la tierra sobre la que cae a través de la erosión por salpicaduras de lluvia, que es la lluvia que cae sobre la tierra y desaloja el material degradado, como guijarros o tierra. Las fuertes lluvias o grandes cantidades de nieve o hielo derretidos también pueden llevar el sedimento a arroyos y ríos. Los ríos continúan el proceso, tallando cuencas donde la tierra es empinada y enriqueciendo las llanuras aluviales donde la tierra es plana.

Barrancos en un acantilado de roca de color oscuro, formando un deslizamiento de tierra en una playa

Ríos

Los ríos y arroyos meteorizan y erosionan la Tierra, pero también la acumulan depositando el material que erosionan río abajo. La forma en que se deposita crea la forma típica de un río serpenteante. Un río que serpentea lentamente a través de una tierra plana fluye un poco más rápido en la orilla exterior que en la interior. Esto le da al agua en la curva exterior más poder para capear el suelo en esa orilla del río, extendiendo y profundizando el río en esa dirección. El agua más lenta en la curva interior tiende a depositar material transportado por el río desde las curvas anteriores, agregando material a la ribera interior. De esta manera, un meandro se expande lateralmente, produciendo una curva más profunda en el río.

Vista aérea de los meandros del río Forth en las afueras de Stirling.

Océanos

Cuando el viento sopla a través del océano, crea olas que erosionan la arena suelta de las playas. El movimiento repetido, a menudo muchas veces por minuto, arrastra la arena de la playa al océano. Las mareas ascendentes y descendentes permiten que las olas trabajen en elevaciones más altas y más bajas de la costa, eliminando material de diferentes niveles.

Los océanos también erosionan la tierra con las corrientes. A medida que una corriente oceánica pasa por la orilla, recoge arena de la playa arrastrada por las olas y la arrastra, depositándola donde la corriente se ralentiza. El área con su playa arrasada queda más vulnerable a la acción de las olas.

Por otro lado, las áreas aguas abajo que reciben la arena de las corrientes están reforzadas y protegidas de la acción de las olas. De esta forma, el litoral evoluciona de forma natural

Sección costera que muestra la erosión y el retroceso del acantilado, Walton-on-the-Naze, Essex.

Erosión costera en Newbiggin Cliff cerca de Filey, North Yorkshire. El estruendo de las olas suelta las rocas en la pared del acantilado, haciendo que la tierra se retire. Este sedimento eventualmente será recogido y redistribuido por el mar.

Glaciares

Los glaciares son ríos de hielo que fluyen muy lentamente. Con su enorme tamaño y peso, los glaciares continentales capean y erosionan porciones importantes de los continentes, mientras que los glaciares alpinos (de montaña) pueden capear y erosionar valles enteros. El enorme peso del hielo glacial y los escombros incrustados hace que un glaciar erosione las rocas debajo de él a medida que fluye, recogiendo aún más escombros en el camino. Como ilustran muchos glaciares en el mundo, los escombros de roca, arena y arcilla se depositan en la punta del glaciar cuando el glaciar se rompe o retrocede

Deslizamiento de tierra en Knipe Point
Deslizamiento de tierra en Knipe Point, Reino Unido. El suelo suelto y las rocas se deslizan por el acantilado debido a la erosión gravitacional.

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