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First Quantum recurrirá la orden de Panamá de paralizar una gigantesca mina de cobre

La canadiense First Quantum Minerals (TSX: FM) dijo el martes que planeaba apelar una orden del gobierno de Panamá para detener su gigantesca mina de cobre en el país, ya que las dos partes siguen en conversaciones sobre un nuevo contrato que aumentaría las regalías pagadas por la minera.

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El gobierno del país centroamericano decidió en diciembre crear un plan para detener las operaciones de la mina de cobre Cobre Panamá. La medida, inusual entre los países latinoamericanos, se tomó después de que la minera, con sede en Vancouver, incumpliera el plazo para firmar un nuevo contrato debido a desacuerdos sobre las regalías y el pago de impuestos.

Panamá ha exigido a First Quantum que pague un impuesto de sociedades de al menos 375 millones de dólares al año, junto con un canon minero basado en los beneficios de entre el 12% y el 16%, lo que representa un fuerte aumento respecto a los 61 millones de dólares que la empresa pagó en 2021.

First Quantum dijo el martes que estaba dispuesta a aceptar, y en parte superar, los objetivos que el Gobierno esbozó en un preacuerdo alcanzado en enero de 2022 en relación con los ingresos, la protección del medio ambiente y las normas laborales.

La empresa señaló que la estructura de pagos mínimos propuesta es única y no tiene precedentes en la industria minera.

“Bajo la nueva propuesta de regalía basada en ganancias, el gobierno recibiría ingresos que son múltiples veces más altos que bajo el contrato existente y el actual Código Minero de Panamá”, dijo First Quantum en el comunicado. “Las tasas de regalías propuestas estarían entre las más altas, si no las más altas, pagadas por los mineros de cobre en las Américas”, señaló.

La empresa destacó que estaba dispuesta a poner a Cobre Panamá, responsable del 1,4% del suministro mundial de cobre, en “cuidado y mantenimiento” si el país no ofrecía ciertas protecciones legales.

First Quantum ha exigido garantías de que el actual código minero revisado se mantendrá más allá de la actual administración, ya que Panamá se prepara para unas elecciones generales, previstas para mayo de este año.

Las operaciones continúan con normalidad, dijo la minera, sin interrupción de la producción por ahora.

La minera también señaló que había notificado al país dos procedimientos de arbitraje, días después de la orden de detener las operaciones.

Panamá sopesa opciones mineras

Según informes, el gobierno panameño está trabajando con un asesor financiero para identificar nuevos socios potenciales para Cobre Panamá, lo que plantea la preocupación de que el país nacionalice el activo o retire la licencia de First Quantum para operar, dicen los expertos de BMO.

“Nuestra expectativa de caso base es que la posición del gobierno es parte de una negociación más amplia; sin embargo, la reciente escalada plantea incertidumbre sobre la capacidad de First Quantum para operar en el país a largo plazo, y el riesgo que los inversores verán en Panamá en el futuro”, escribió la analista de BMO Metals and Mining, Jackie Przybylowski.

Desde la perspectiva del mercado del cobre, cualquier interrupción sostenida en la mina reduciría aún más el suministro mundial, contribuyendo a un déficit anual previsto de 4,7 millones de toneladas para 2030.

“El Gobierno está preparado para hacer frente a todas las posibles situaciones legales que puedan surgir y seguirá garantizando el mantenimiento y la protección de los derechos laborales de los trabajadores”, declaró el Ministerio de Comercio e Industria a principios de este mes.

La unidad local de First Quantum, Minera Panamá, dijo que suspender puestos de trabajo para reducir gastos sería “un último recurso”.

Aun así, la empresa tendría que recortar “los diversos programas y proyectos que llevamos a cabo en las comunidades y fuera de ellas y que benefician a tantos panameños.”

Cobre Panamá alcanzó la producción comercial en septiembre de 2019. Se estima que el activo cuenta con 3,100 millones de toneladas en reservas probadas y probables, y a plena capacidad puede producir más de 300,000 toneladas de cobre al año, o alrededor del 1,5% de la producción mundial del metal.

La empresa afirma haber invertido unos 10,000 millones de dólares en Cobre Panamá, la mayor inversión privada jamás realizada en el país, y contemplaba ampliar la capacidad de procesamiento de la mina de 85 millones de toneladas anuales a 100 millones en 2023. Esto le habría permitido aumentar la producción a casi 360,000 toneladas de cobre a finales de este año y a 350,000-380,000 toneladas en 2023.

First Quantum es uno de los principales mineros de cobre del mundo y el mayor productor canadiense del metal. En 2021 produjo 816,000 toneladas de cobre, la cifra más alta de su historia, gracias sobre todo a la producción récord de Cobre Panamá.

El complejo minero Cobre Panamá, situado a unos 120 km al oeste de Ciudad de Panamá y a 20 km de la costa atlántica, aporta el 3,5% del producto interior bruto del país centroamericano, según datos del Gobierno.

Una medida poco habitual

La decisión de Panamá supone un duro golpe para el director ejecutivo Tristan Pascall, que sucedió a su padre, Phillip, en mayo.

América Latina es la región donde más han aumentado los riesgos de confiscación de activos y subidas de impuestos en los dos últimos años, según estimaciones de la consultora de riesgos Verisk Maplecroft.

Sin embargo, esta práctica ha sido poco frecuente en el pasado reciente de América Latina. Una de las últimas expropiaciones importantes se produjo en 2012, cuando el Gobierno de la entonces presidenta de Argentina, Cristina Fernández de Kirchner, arrebató a Repsol SA una participación del 51% en YPF SA, el mayor productor de petróleo y gas del país.

Lee: El presidente de Panamá dice que se ha presentado el contrato definitivo a First Quantum

Casi diez años después, en abril de 2022, el presidente mexicano Andrés Manuel López Obrador declaró el litio “mineral estratégico” cuya exploración, explotación y uso son derecho exclusivo del país, a través de una nueva empresa estatal llamada Litio para México.

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