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Los metales no se habían desplomado tanto desde la Gran Recesión

Los metales industriales van camino de registrar el peor trimestre desde la crisis financiera de 2008, ya que los precios se ven afectados por los temores de recesión. El cobre, el gran barómetro de la economía, ha rebotado en un mercado bajista desde su récord de hace cuatro meses, mientras que el estaño acaba de caer un 21% en su peor semana desde que una crisis de los años 80 congelara el comercio en Londres durante cuatro años.

Se trata de un cambio drástico con respecto a los dos últimos años, cuando los metales se dispararon gracias al optimismo posterior al cierre, a las predicciones inflacionistas y a los problemas de suministro. Ahora, la inflación está aquí y los suministros siguen siendo escasos. Pero los precios están cayendo en picado, ya que la preocupación por la ralentización de la actividad industrial en las principales economías se une a la caída de la demanda en China.

Para un metal como el cobre, sus usos en todo tipo de productos, desde la maquinaria industrial pesada hasta la electrónica avanzada, significan que el mercado está estrechamente vinculado a los cambios económicos, y el retroceso marca una señal de los mercados de materias primas de que los esfuerzos para volver a controlar los precios están teniendo algunos éxitos iniciales. El estado de ánimo en los metales se ha agravado incluso cuando los cierres chinos de Covid-19 empiezan a remitir, y hay indicios de que los operadores de ese país apuestan por que los precios del cobre sigan cayendo.

“Aunque China se recupere en el segundo semestre, no podrá por sí sola impulsar los precios hasta nuevos máximos: esa época ya ha pasado”, dijo por teléfono desde Londres Amelia Xiao Fu, jefa de estrategia de materias primas de BOCI Global Commodities. “Si otras grandes economías se encaminan hacia la recesión, China tampoco crecerá a ritmos excepcionales”.

La actividad manufacturera china ya se está contrayendo, y los indicadores de S&P Global mostraron el jueves que la producción manufacturera europea se contrajo por primera vez en dos años, mientras que la producción estadounidense alcanzó su nivel más bajo en 23 meses. Aun así, la magnitud de la aceleración de la venta de cobre y otros metales industriales sugiere que los inversores apuestan por un descenso mucho más pronunciado de la demanda en las próximas semanas.

El viernes, el cobre tocó su mínimo en 16 meses en la Bolsa de Metales de Londres, con una caída del 11% en lo que va de junio, lo que lo sitúa en una de las mayores pérdidas mensuales de los últimos 30 años. Los metales, desde el aluminio hasta el zinc, también se han desplomado y el subíndice Bloomberg de metales industriales al contado ha bajado un 26% este trimestre, lo que supone la mayor caída desde finales de 2008. El estaño se ha reducido a más de la mitad desde su máximo de marzo.

Los metales se han visto más afectados que otras materias primas, como los cultivos y la energía, donde los suministros y el comercio se han visto más afectados por la invasión rusa de Ucrania. El subíndice Bloomberg Energy Spot ha subido un 10% desde finales de marzo, mientras que el índice agrícola correspondiente ha caído un 9,7%.

Sin embargo, el cobre y otros mercados de metales siguen enfrentándose a unas de las condiciones de suministro más ajustadas de la historia. Con la disminución de los inventarios en todo el mundo y las escasas señales de una nueva oferta significativa, incluso los defensores acérrimos del cobre, como Goldman Sachs Group Inc., han advertido que podría ser necesaria la destrucción de la demanda para ayudar a aliviar la tensión.

La caída de los metales industriales comenzó a principios de este mes, después de que la Reserva Federal subiera los tipos de interés en 75 puntos básicos y advirtiera de que su esfuerzo por volver a controlar la inflación galopante podría provocar una recesión. Pero la venta se aceleró la semana pasada, a pesar de que los inversores de otros mercados empiezan a valorar la posibilidad de que el ciclo de subidas de tipos de la Reserva Federal termine antes.

La Reserva Federal ha advertido que tiene poca influencia sobre los factores de la oferta que han apuntalado la subida de las materias primas como el petróleo, mientras que la demanda de bienes esenciales como la gasolina y los alimentos seguirá resistiendo a medida que aumente la presión sobre las finanzas de los consumidores.

Pero las subidas de tipos de la Fed podrían tener un impacto mucho más inmediato en el gasto discrecional, pudiendo poner fin al auge de la demanda de metales en áreas como la inmobiliaria, la automoción y los bienes duraderos. Y con los fabricantes enfrentándose a un aumento de los costes de los préstamos, también hay riesgos crecientes para la demanda en áreas como la construcción y la maquinaria industrial, que representan una parte importante del uso global.

La prueba del cambio de actitud bajista es más clara en el mercado chino, donde el interés abierto en los contratos de cobre de la Bolsa de Futuros de Shanghái ha aumentado considerablemente durante la fuerte caída de los precios. Esto indica que los operadores están añadiendo nuevas posiciones cortas, en lugar de vender las posiciones alcistas. En la Bolsa de Metales de Londres, los datos de la bolsa sugieren que la reciente caída ha sido impulsada más por los inversores que se desprenden de las apuestas sobre la subida de los precios, mientras que la posición bajista se ha mantenido prácticamente plana durante la mayor parte del mes.

Esto podría reflejar la indecisión de apostar contra el mercado en un momento en el que los inventarios de la bolsa se mantienen cerca de niveles críticamente bajos, después de que un fuerte descenso de las existencias ayudara a impulsar una subida histórica de los precios del cobre al contado a finales del año pasado. Los defensores del níquel se vieron atrapados en una crisis de posiciones cortas aún mayor en marzo, mientras que se está gestando una nueva crisis de suministro en el mercado del zinc después de que los inventarios disponibles en la Bolsa de Metales de Londres se hundieran hasta un mínimo histórico la semana pasada.

Por ahora, los riesgos de recesión en torno al cobre están alejando a los inversores generalistas, dijo Fu de BOCI.

“Algunos de los llamados turistas han decidido que quieren salir por el momento, y desde una perspectiva comercial eso tiene sentido, pero fundamentalmente estos mercados siguen siendo muy ajustados”.

Bloomberg

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