Rio Tinto cierra mina de diamantes Argyle después de 37 años

Los diamantes rosas, que ya son raros, están a punto de volverse más escasos cuando Rio Tinto (ASX, LON, NYSE: RIO) ha cerrado su icónica mina de diamantes Argyle , la más grande del mundo y la principal fuente mundial de diamantes rosas de alta calidad.

Desde que abrió sus puertas hace 37 años, la mina de Australia Occidental produjo 865 millones de quilates de diamantes en bruto y se convirtió en la fuente de aproximadamente el 90% de las piedras preciosas de tonos rosa a magenta del mundo.

El yacimiento de Argyle, una tubería conocida como AK1, fue descubierto en octubre de 1979. Las operaciones aluviales comenzaron en 1983, la minería a cielo abierto comenzó en 1985 y la mina se convirtió en una operación completamente subterránea en 2013.

Hoy, Río ha extraído el último de estos diamantes únicos del sitio, ubicado dentro de los antiguos rangos de Matsu, a más de 3.000 km al norte de Perth.

“Hace cincuenta años había muy pocas personas que creían que había diamantes en Australia; incluso menos podrían haber previsto cómo se desarrollaría la historia de Argyle”, dijo el director ejecutivo de Cobre y Diamantes de Rio Tinto, Arnaud Soirat, en un comunicado .

“Llegar a este capítulo final ha requerido visión, coraje y determinación para superar desafíos importantes y entrar en un nuevo territorio en la exploración, extracción y comercialización de diamantes”, agregó Soirat.

El cierre de Argyle eliminará aproximadamente el 75% de la producción de diamantes de Río, pero el impacto en las ganancias de la minera será insignificante. Los diamantes generan solo alrededor del 2% de las ganancias, mientras que el mineral de hierro, el principal producto básico de la compañía, representa casi el 60%.

La operación ahora se someterá a desmantelamiento y rehabilitación, que se espera que demore cinco años. Después de eso, Rio monitoreará el sitio por un período aún por definir.

El final de una era

Andrew Wilson, gerente general de Argyle, dijo que la mina transformó el sector de los diamantes desde su apertura, suministrando gemas para ambos extremos del mercado.

“Ahora comenzará un nuevo capítulo al comenzar el proceso de cerrar respetuosamente la mina Argyle y rehabilitar la tierra, para ser devuelta a sus custodios tradicionales”, dijo.

Argyle fue la primera operación de diamantes a gran escala de Australia, siendo pionera en el modelo fly-in fly-out y vista como una oportunidad para una fuerza laboral proveniente de todo el país.

También desencadenó la creación y adopción de nuevas tecnologías y métodos de exploración para hacer que la búsqueda de diamantes sea más eficiente en el accidentado y remoto paisaje de Kimberley.

En su apogeo, Argyle produjo el 40% de la producción mundial de diamantes, lo que lo convirtió en el mayor productor por volumen.

Gemas caras

Tanto los analistas como los subastadores esperan que los precios de los diamantes rosas suban y, potencialmente, estimulen la exploración.

Las piedras rosas ya han estado alcanzando precios récord en los últimos años y el cierre de su principal fuente podría hacer que esa tendencia se fortalezca.

El “Pink Star” se vendió por 71,2 millones de dólares en Sotheby’s Hong Kong en abril de 2017, estableciendo un récord de diamantes vendidos en subastas.

En 2018, el Pink Legacy de 18,96 quilates se vendió por 50 millones de dólares en la casa de subastas Christie’s, rompiendo el récord mundial de precio pagado por quilate por un diamante rosa en una subasta.

En la venta de Sotheby’s Hong Kong 2019, una de las piezas estrella, descrita como un “exquisito diamante rosa violáceo vívido de 10,64 quilates”, se vendió por poco menos de 20 millones de dólares .

Los propios datos de Rio Tinto muestran que los precios de sus diamantes rosas Argyle aumentaron un 500% desde 2000 hasta principios de este año.

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