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Tesla asegura suministros de cobalto y ejerce poder en el mercado

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Elon Musk está dando a sus rivales el blues de heavy metal.

Al asegurar 6,000 toneladas al año de cobalto directamente de las operaciones de la República Democrática del Congo del gigante minero Glencore, el jefe de Tesla garantiza abundantes suministros del ingrediente de la batería al tiempo que minimiza los dolores de cabeza por su procedencia.

Con China aspirando más y más del metal azul, también está presionando a los competidores de vehículos eléctricos como General Motors y Volkswagen.

La RDC debería ejercer más poder sobre el mercado de cobalto que Arabia Saudita sobre el petróleo. Su región del sudeste de Katanga alberga dos tercios de las reservas disponibles del metal. Pero la reputación de conflicto y conflicto de la RDC hace que sea arriesgado y costoso. Por eso, Musk siempre ha expresado su preferencia por la ingeniería de cobalto con baterías de automóviles Tesla.

Asegurar una cuarta parte del cobalto de Glencore’s Katanga Copper Company, alrededor del 4% de la producción mundial, sugiere que la preferencia todavía está lejos de la realidad. Es casi cuatro veces más de lo que Tesla usó en 2019, según la consultora Benchmark Mineral Intelligence.

Al centrarse en el único minero de cobalto no chino en la República Democrática del Congo, Musk también está minimizando el riesgo de exposición al abuso laboral, especialmente cuando Covid-19 está obstaculizando la auditoría normal de la cadena de suministro en el terreno.

Las operaciones más mecanizadas de Glencore hacen que sea poco probable que el cobalto de las rocas excavadas por las legiones de mineros informales de la República Democrática del Congo, algunos de ellos niños, lleguen a las baterías de Tesla. Eso es menos verificable con los productores chinos de menor escala.

A los rivales occidentales de Musk les resultará más difícil encontrar una tranquilidad similar, especialmente porque las baterías de los vehículos Volkswagen, BMW y General Motors usan más cobalto.

Este año, las minas de DRC de Glencore producirán 26,000 toneladas de mineral de cobalto, aproximadamente el 18% del suministro global. Los operadores chinos como China Molibdeno, producirán otro 37%. Sin embargo, los acuerdos de extracción con mineros como Glencore, que envía la mitad de su mineral de cobalto de la RDC a procesadores chinos como Gem Jiangsu Cobalt Industries, significa que las refinerías chinas controlan casi el 70% del cobalto refinado del mundo, según BMI.

Con Tesla y China uniendo casi las tres cuartas partes de los suministros disponibles en el mundo, habrá menos para todos los demás. El metal actualmente está obteniendo solo $ 30,000 por tonelada, un tercio de su pico máximo de 2018, debido en gran parte a un exceso de suministro de los mineros informales de la RDC.

A medida que los precios se recuperen, Musk estará aislado.

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