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El renuente compromiso de Tesla con el cobalto es una advertencia para los demás

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El impredecible Elon Musk ataca de nuevo.

Justo cuando su compañía de vehículos eléctricos (EV), Tesla, parecía estar alejándose del uso de cobalto en sus baterías, firma un acuerdo de suministro a largo plazo para el controvertido metal con Glencore.

Esto del hombre que prometió eliminar el cobalto de la mezcla de productos Tesla debido a su costo financiero y el costo reputacional de un metal asociado con el trabajo infantil y las malas condiciones de seguridad en las operaciones mineras artesanales en la República Democrática del Congo, el productor dominante del mundo. .

Tesla no es la primera compañía automotriz en asegurar futuros suministros de cobalto con un minero. BMW hizo lo mismo el año pasado, también con Glencore y con la mina Bou-Azzer en Marruecos.

Pero Tesla es el abanderado de la revolución EV y su acuerdo con Glencore tiene un significado estratégico para la cadena de suministro global de materias primas de baterías.

Es un impulso para las perspectivas del cobalto, tanto en términos de demanda física como, lo que es más importante, en la aparente admisión de que el cobalto no desaparecerá como material de batería en el corto plazo.

También es una advertencia para otras compañías automotrices de que si quieren cobalto, tendrán que tomar el control de su propia cadena de suministro.

Elección de la batería

Tesla y su socio de baterías Panasonic hasta ahora han utilizado en gran medida una fórmula de níquel-cobaltoaluminio (NCA) en sus baterías de iones de litio.

Otras compañías automotrices que apuntan al mercado de vehículos de pasajeros han adoptado la tecnología de níquel-manganeso-cobalto (NMC).

Todos han estado tratando de reducir la cantidad de cobalto en la mezcla metálica. El cobalto es caro, actualmente cotiza alrededor de $ 33,000 por tonelada en la Bolsa de Metales de Londres. Tiene una historia de volatilidad tanto en términos de precio como de oferta, que está dominada por la producción, tanto del sector oficial como artesanal, en el Congo.

El costo humano de la minería artesanal también pesa mucho en una industria que está conduciendo hacia un futuro verde y socialmente responsable.

El deseo de Tesla de alejarse del uso de cobalto parecía confirmarse por la revelación de que su nueva planta china usaría baterías sin cobalto.

Las baterías de litio-hierro-fosfato (LFP) han existido durante mucho tiempo, son más baratas que las baterías que contienen cobalto, pero carecen de densidad de energía. El mercado más grande es China, donde se utilizan en vehículos que no necesitan un amplio alcance o alto rendimiento, como los camiones de basura municipales.

Sin embargo, parece que los fabricantes chinos de baterías LFP como Contemporary Amperex Technology Co Ltd (CATL) han estado mejorando silenciosamente la tecnología hasta el punto de que Tesla ahora está interesada en usarla en sus autos Modelo 3 en China.

Pero también está claro por el acuerdo de Glencore que Tesla, aunque de mala gana, continuará usando cobalto en otros mercados.

La voluntad de Tesla de considerar una variedad de tipos de baterías es un testimonio de que la revolución EV se caracterizará por múltiples químicas según el tipo de vehículo y el mercado geográfico.

Y algunos de ellos al menos van a usar cobalto.

Azul cobalto

El acuerdo de Tesla para comprar 6,000 toneladas anuales de cobalto de las operaciones de Glencore en el Congo es un doble impulso para el mercado, lo que representa una afirmación a largo plazo de la demanda y una forma a corto plazo de eliminar el exceso de existencias.

El mercado de cobalto aún no se ha recuperado de la caída que siguió al auge de precios de 2017-2018, ya que el exceso de oferta, particularmente del sector artesanal del Congo, inundó la demanda.

El año pasado, Glencore colocó su mina Mutanda en el Congo en cuidados y mantenimiento por dos años, mientras que su mina Katanga tenía existencias de casi 13,000 toneladas a fines de 2019.

Esas acciones han pesado mucho en el precio. La evaluación de Fastmarkets del cobalto de grado estándar actualmente se encuentra en un mínimo de 11 meses de $ 14.75 por kilogramo ($ 30,250 por tonelada)

Sin embargo, Glencore ha concluido recientemente una serie de acuerdos de suministro con fabricantes de baterías y ahora con Tesla, señalando que la compañía “ha puesto un enfoque estratégico en la venta anticipada de sus reservas acumuladas de hidróxido”, según los analistas de Roskill.

La casa de investigación estima que Glencore ha cerrado las ventas que representan alrededor del 82% de la producción en Katanga. Eso, combinado con Mutanda en cuidado y mantenimiento, “reduce significativamente los volúmenes de cobalto disponibles en el mercado abierto”.

Eso puede traducirse en una recuperación acelerada de precios cuando ocurra el próximo aumento de la demanda liderado por EV.

También significa que hay potencialmente menos para todos los demás. Hay varias nuevas minas de cobalto en la etapa de planificación o desarrollo, pero el Congo y sus mineros artesanales seguirán siendo el proveedor dominante en el futuro previsible.

Ese simple hecho explica por qué Tesla se ha movido directamente para garantizar su propio suministro con el mayor productor no chino del país.

Otros fabricantes de automóviles pueden prestar atención.

Seguridad de suministro

El movimiento de Tesla directamente para asumir la responsabilidad de su suministro de cobalto no está exento de riesgos.

Glencore puede ser una multinacional listada en Londres, pero no es inmune a los titulares negativos que acompañan a hacer negocios en el Congo.

Está bajo un intenso escrutinio regulatorio; La Oficina del Fiscal General de Suiza (OAG) se unió la semana pasada a la lista de investigaciones en curso sobre su conducta en el país.

El año pasado se produjo la muerte de 43 mineros “ilegales” en la concesión de Kamoto de Glencore, una tragedia humana que se vio agravada por la decisión del gobierno de enviar al ejército para limpiar el área por la fuerza.

Sin embargo, Tesla evidentemente ha decidido que el riesgo de no obtener suficiente cobalto en el futuro supera los riesgos potenciales para la reputación de obtener el suministro directamente del Congo.

Tal abastecimiento directo de minas no es la norma para las compañías automotrices. Por ejemplo, no compran directamente el mineral de hierro que entra en el acero que usan. O la bauxita que hace el aluminio.

Pero el cobalto es diferente. No hay mucho alrededor y demasiado de lo que está alrededor proviene del Congo.

La revolución EV puede haberse estancado por covid-19, pero la acumulación de capacidad de fabricación de baterías ha continuado sin interrupciones.

Y con la Unión Europea en particular enfocando su paquete de estímulo industrial en la tecnología “verde”, la próxima ola de EV ya puede estar creciendo.

El renuente compromiso de Tesla con el cobalto es una señal de advertencia para otros fabricantes de automóviles de que pueden tener que hacer lo mismo si quieren asegurarse de que tienen lo suficiente para satisfacer el aumento de la demanda.

Reuters

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