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Las protestas de Chile amenazan con destronar al principal productor mundial de cobre

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La posición de Codelco como el principal productor mundial de cobre está cada vez más en riesgo a raíz de un levantamiento ciudadano que está sacudiendo a Chile en su núcleo.

Codelco planeó gastar $ 20 mil millones durante una década para modernizar sus antiguas minas y evitar una inminente caída de la producción. Pero las protestas que han enviado a millones a la calle para exigir cambios en todo, desde las pensiones y la atención médica hasta la educación, podrían poner en peligro el impulso del minero estatal por la financiación gubernamental necesaria.

Las alternativas son en gran medida poco atractivas. La compañía podría retrasar el trabajo, pero sus costos para procesar mineral de menor calidad de minas envejecidas están creciendo. Podría impulsar los préstamos, pero su deuda ya se encuentra en un nivel récord. El resultado final: sin el financiamiento del gobierno, la compañía que ahora produce alrededor del 8% del cobre global pronto podría caer de su primer lugar, según Colin Hamilton de BMO Capital Markets.

“Dirigirse a la producción plana es optimista”, dijo Hamilton, quien es el director gerente de investigación de productos básicos de BMO. “Codelco podría no ser la minera de cobre más grande del mundo en tres o cuatro años. A corto plazo, hay otras prioridades para el gobierno “.

Codelco, o más formalmente Corporación Nacional del Cobre de Chile, informa ganancias del tercer trimestre a fines de esta semana, cuando se espera que se enfrente a nuevos cuestionamientos sobre sus planes de actualización a la luz de las protestas.

“La deuda de Codelco ya es bastante alta”, dijo Hamilton por teléfono. “Por lo tanto, es muy probable que tengan que ver alguna deferencia al gasto”.

El gobierno de centroderecha del presidente Sebastián Piñera a principios de este año dijo que las conversaciones sobre el financiamiento de Codelco comenzarían tan pronto como el Congreso aprobara un proyecto de ley de reforma fiscal. Pero desde que comenzaron las protestas el 18 de octubre, trayendo violencia a las calles, no ha habido más discusión sobre las necesidades de Codelco.

La reforma tributaria ha sido dejada de lado, y el gobierno ahora se compromete a invertir $ 1.5 mil millones al año en proyectos sociales para la población en general.

La situación fiscal del gobierno es “extremadamente compleja”, dijo el ministro de Finanzas, Ignacio Briones , en comentarios ante la comisión de presupuesto del Congreso el martes, según el Diario Financiero . Impulsar la inversión pública en un 7,8% limita la cantidad de recursos que se pueden implementar en otros lugares, dijo.

Un funcionario de Codelco declinó hacer comentarios. Los funcionarios de los ministerios de Minería y Finanzas de Chile no respondieron a las solicitudes de comentarios.

La producción anual de Codelco se ha mantenido prácticamente sin cambios durante los últimos años. Pero aunque la compañía ha podido mantener su producción, el mineral que extrae de sus minas envejecidas es cada vez de menor calidad, lo que aumenta los costos de la compañía para procesarlo.

En 2018, Codelco informó de 1,81 millones de toneladas de producción de sus propias minas y de las participaciones que posee en otras minas. Muy cerca se encuentra BHP Group, con sede en Melbourne, con 1,69 millones de toneladas para el año fiscal que finalizó en junio de 2019.

En su mayoría, el plan para las actualizaciones de Codelco es profundizar o sondear partes de las minas de Codelco que no se han excavado antes. Pero también implica el uso adicional de equipos modernos caros y nuevas técnicas que se espera que ayuden a revivir las minas que, en algunos casos, tienen un siglo de antigüedad.

Sin acceso a fondos del gobierno para manejar este trabajo, la deuda de la compañía podría elevarse a $ 21 mil millones desde niveles ya récord, dijo el ex CEO Nelson Pizarro a principios de este año.

Mientras tanto, desde el 18 de octubre, la prima de rendimiento promedio, o diferencial, los inversores exigen mantener bonos de Codelco en lugar de bonos del Tesoro de EE. UU. Aumentó 12 puntos básicos, o 0,12 puntos porcentuales. El diferencial promedio para los bonos de metales y compañías mineras en el índice de bonos Global Barclays Bloomberg Barclays cayó tres puntos básicos en el mismo período.

Los bonos chilenos han ampliado 31 puntos básicos en promedio, la mayor cantidad en grado de inversión en mercados emergentes.

Codelco probablemente realizará las inversiones finales necesarias para completar la expansión de su mina Chuquicamata, que ha llevado a la gigantesca operación a cielo abierto en el norte de Chile bajo tierra, según Hamilton. Pero hay preguntas sobre si mantendrá la línea de tiempo de las expansiones en El Teniente, su mina más grande, y la mina Andina, dijo.

Si El Teniente se retrasa, la producción anual de la compañía podría caer a 1.5 millones de toneladas por año, dijo Hamilton.

Otra opción sería emitir más bonos. La deuda total de la compañía alcanzó un récord de $ 16.1 mil millones en el segundo trimestre del año, según datos compilados por Bloomberg. Codelco vendió bonos por un valor combinado de $ 180 millones en agosto y $ 2 mil millones en septiembre. A principios de este mes, emitió una deuda de HK $ 500 millones ($ 64 millones).

En una conferencia minera en Londres esta semana, los disturbios de Chile atrajeron un comentario agudo del inversionista multimillonario Robert Friedland , quien se refirió al país sudamericano como “un lugar terrible para invertir en minería” y dijo que el Congo ofrece más potencial.

Si bien Chile busca medidas para calmar los disturbios sociales que estallaron el mes pasado, la elección del presidente Félix Tshisekedi en el Congo a principios de este año ha mejorado las perspectivas en ese país, dijo Friedland en la conferencia de Minas y Dinero el lunes.

Su declaración provocó la ira del gobierno chileno, que promocionó la trayectoria de la nación sudamericana. “La persona que expresa esta opinión no conoce Chile”, dijo el ministro de Minería, Baldo Prokurica , en un correo de voz. “Chile tiene una larga historia de un clima estable de inversión minera y un mes de problemas complejos no puede borrar eso”.

Por ahora, Chile tiene espacio fiscal para aumentar el gasto en programas sociales sin desviar fondos de Codelco o pedirle a la compañía un dividendo más alto, dijo Guido Chamorro , codirector de deuda de divisas de mercados emergentes en Pictet en Londres, que posee Codelco.

No hay necesidad actual, dijo, “de pedirle a Codelco dividendos adicionales para recaudar fondos. Por ahora, es mucho más barato que Chile se preste directamente ”.

Bloomberg

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