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Planean refinar tierras raras en California entre disputa comercial EE. UU – China

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El propietario de la única mina de tierras raras de EE. UU. Se encuentra en un proceso intenso de contratación de personal, ya que busca aumentar significativamente la producción, esto como parte de una estrategia para desarrollar la capacidad de refinación estadounidense después de que China aumentó los aranceles sobre los minerales en medio de una creciente guerra comercial.

Para el año próximo, MP Materials aspira a ser la primera compañía estadounidense en refinar tierras raras desde 2015 cuando Molycorp, el antiguo propietario de la mina Mountain Pass de California, quebró, dijeron los ejecutivos.

La mina ha confiado en China para el procesamiento de tierras raras, alimentando las preocupaciones de seguridad nacional. China es el procesador y productor más grande del mundo de los 17 minerales especializados utilizados para construir armas, productos electrónicos de consumo y una gama de otros productos. No hay sustitutos conocidos.

En junio, China duplicó con creces los aranceles sobre las importaciones de tierras raras de los Estados Unidos para su refinación al 25%. El viernes, Beijing dijo que agregaría un 10% adicional además de esa tasa arancelaria a partir del próximo mes, el último intercambio de ojo por ojo en una disputa prolongada entre las dos principales economías del mundo.

La administración Trump ha calificado las tierras raras como críticas para la defensa nacional y ordenó al Pentágono que apoye la producción nacional.

“Lo que China ha reconocido es que esta es una industria estratégica”, dijo James Litinsky , copresidente de MP Materials.

La compañía planea aumentar su plantilla para el próximo año a aproximadamente 400, en comparación con aproximadamente 200, y ya está produciendo un 68% más de concentrado de tierras raras que con Molycorp.

Pero ese concentrado, más de 50 000 t / a, se envía hoy a China para su procesamiento.

Para reanudar el refinamiento en California, MP Materials, de propiedad privada, está gastando $ 200 millones para reiniciar el equipo en la mina y construir un gran horno de tostado.

“Las tarifas son muy costosas, pero seguimos siendo rentables”, dijo Litinsky.

Después del procesamiento, las tierras raras deben convertirse en imanes de tierras raras, que se encuentran en misiles guiados con precisión, bombas inteligentes y aviones militares. Pero China también controla la industria de imanes de tierras raras.

Litinsky y sus colegas están apostando a que al traer el refinamiento de tierras raras a los Estados Unidos, alentará a otros inversores a construir imanes y otras partes relacionadas en el país también.

La mina se abrió originalmente en 1948 y ha pasado por una serie de propietarios, incluida Chevron Corp, antes de que Molycorp se declarara en bancarrota.

MP Materials también planea reabrir la instalación de cloro-álcali Mountain Pass, que fue construida por Molycorp, dijo Litinsky.

La instalación reciclará las aguas residuales y producirá ácido clorhídrico y sosa cáustica para usar en el proceso de separación de tierras raras, ahorrando a la instalación el costo adicional de comprar los productos químicos en el mercado abierto.

El nuevo tostador de la compañía horneará mineral de tierras raras a altas temperaturas para filtrar eficazmente los minerales de alto valor.

‘Juego inteligente, China’

No está claro si el grupo podrá reiniciar el equipo de procesamiento para el próximo año o si enfrentará demoras comunes en los proyectos de construcción.

“Llámame cínico, pero la historia solo muestra que si miras hacia atrás en los proyectos de metales, la mayoría no comienza cuando estaban programados para entrar en línea”, dijo Mark Seddon , analista de metales de Argus.

Una vez que el equipo de refinación se conecta en línea, el objetivo es usar ese material en el sitio para producir más de 5 000 t / año de neodimio y praseodimio (NdPr), dos de los 17 tipos de tierras raras que se utilizan para fabricar imanes.

Las noticias sobre tarifas del viernes significan que MP Materials necesitará encontrar más clientes fuera de China una vez que reinicie su procesador de California, enfrentándose a Lynas Corp de Australia, el mayor minero y procesador de tierras raras fuera de China.

La directora ejecutiva de Lynas, Amanda Lacaze, prometió no ceder la participación de mercado de su compañía fuera de China.

“Esto pondrá a MP Materials en competencia directa con Lynas. Juego inteligente, China”, dijo Ryan Castilloux , MD de Adamas Intelligence.

MP Materials está controlado en su mayoría por el fondo de cobertura de Chicago JHL Capital Group y QVT Financial de Nueva York, con la china Shenghe Resources Holding Co con una participación del 9,9%.

El grupo compró la mina en bancarrota en 2017 por $ 20.5 millones, muy lejos de los miles de millones que Molycorp había invertido en la instalación a lo largo de los años.

Litinsky dice que a pesar de la participación en Shenghe, China no tiene control sobre Mountain Pass ni hacia dónde irán sus productos.

“Si el Departamento de Defensa [de EE. UU.] Se nos acerca y nos dice: ‘Necesitamos producto’, venderemos allí primero”, dijo. “Venderemos donde queramos vender”.

Reuters

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