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Chuquicamata

El proyecto de Mina Chuquicamata ubicado en las instalaciones industriales de la División Codelco Norte, comuna de Calama, provincia de El Loa, contempla recursos mineros bajo la actual mina a cielo abierto, que debiera agotarse a fines de la próxima década, al cambiar de métodos a cielo abierto a subterráneos.

Chuquicamata

Producto: cobre
Operador: Codelco
Etapa: En operaciones
Tipo: Subterránea – A Cielo abierto
Dirección:Chile

Geología

El yacimiento se conocía desde tiempos prehispánicos, pero sólo hacia fines del siglo XIX comenzó a adquirir importancia cuando comenzó lentamente a trabajarse a “tajo abierto” en forma bastante rudimentaria. Así estaba Chuquicamata cuando las grandes empresas norteamericanas pusieron sus ojos en ella, específicamente los ingenieros de la familia Guggenheim, quienes compraron durante varios años todas las pertenencias mineras. De esta forma, en enero de 1912 se constituyó en Nueva Jersey la Chile Exploration Company (Chilex) para explotar Chuquicamata, bajo la dirección de Daniel Guggenheim.

A los pocos meses los ingenieros norteamericanos Edwin Berry, Walter Perkins, Anton Cappelen-Smith diseñaron el método de explotación y el proyecto industrial, que consideraba la explotación a tajo abierto mediante tronaduras, el carguío con máquinas a vapor, el transporte del mineral por un ferrocarril interno, y el tratamiento del mineral en una planta. Además se consideraba una planta termoeléctrica en Tocopilla, el empleo del ferrocarril de Antofagasta a Bolivia para transportar el cobre hasta el puerto de Antofagasta, el aprovechamiento de las aguas del río San Pedro y la construcción de un campamento minero dotado de un hospital, colegios, mercado, entretenciones y todos los servicios necesarios para una ciudad enclavada en pleno desierto.

El proyecto reseñado se materializó entre 1912 y 1915, destacándose en su dirección los ingenieros Pope Yeatman y Fred Hellman. El 18 mayo de 1915 la mina de Chuquicamata inició sus actividades, alcanzando una producción promedio de 100 mil toneladas anuales de cobre fino en la década de 1920. Pese a todos los esfuerzos realizados, la explotación inicial del mineral arrojó resultados decepcionantes en materia de producción y utilidades, situación que llevó a la familia Guggenheim a vender el yacimiento a la Anaconda Copper Company Ltd., en 1923. Nuevas inversiones realizadas con los capitales aportados por los nuevos dueños permitieron aumentar significativamente la producción y hacer rentable la explotación de Chuquicamata.

Hitos

  • El proyecto inició su operación en 2019 y en 2021 se extrajeron más de ocho millones de toneladas de mineral desde la mina subterránea, cen el contexto del ramp up del proyecto.
  • Respecto de la ejecución de las obras de construcción, el programa considera tres inversiones principales: la “Explotación inicial” y las obras asociadas a la “Infraestructura de continuidad fase I” y el “Desarrollo de obras mineras”.
  • En 2021 se incorporaron inversiones para abordar la inestabilidad del macizo rocoso y mejoras al diseño, y sin perjuicio de los impactos de la crisis sanitaria, lograron progresar en la obra de construcción. Se proyecta el término de las inversiones de la “Explotación Inicial” para 2022.
  • También continuó el estudio de prefactibilidad para la explotación del segundo nivel de la mina.

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