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La minera de níquel respaldada por Tesla reduce su producción tras una fuga en una presa de residuos

La problemática mina de níquel Goro -uno de los mayores yacimientos del mundo, propiedad en parte del Grupo Trafigura y respaldada por Tesla Inc.- se ha visto obligada a reducir la producción para hacer frente a una fuga en su presa de residuos.

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Goro, situada en el territorio de Nueva Caledonia, en el Pacífico Sur, informó de una “fuga limitada de líquido cargado de sal” tras las fuertes lluvias de agosto, dijo por correo electrónico un portavoz del propietario, Prony Resources. Las medidas correctoras exigidas por las autoridades locales hacen que la producción de níquel se reduzca en el cuarto trimestre, según la empresa.

Los recortes en Goro son el último ejemplo de que las minas de níquel de todo el mundo decepcionan en un momento en el que las perspectivas de la demanda se disparan para su uso en baterías de vehículos eléctricos. La producción está en auge en el principal proveedor, Indonesia, pero ha habido una serie de recortes o incumplimientos en otros lugares, incluyendo Eramet SA, que recientemente redujo su objetivo de producción anual en Nueva Caledonia, mientras que Solway Investment Group cerró una planta de ferroníquel en Ucrania debido a los cortes de energía tras los ataques aéreos rusos.

“Las medidas correctivas exigidas por la Provincia del Sur significan que la producción de níquel de Prony Resources Nueva Caledonia se reducirá en el cuarto trimestre”, dijo la empresa. “Se cumplirán las cantidades mínimas exigidas por los contratos con nuestros clientes y esperamos volver a estar a plena capacidad en breve”.

No quiso dar más detalles ni comentar cuándo se normalizará la producción.

Goro era anteriormente propiedad de la minera brasileña Vale SA, que vendió el activo el año pasado a Prony, un consorcio formado por empleados, el comerciante de materias primas Trafigura, Agio Global y el gobierno de Nueva Caledonia. El grupo anunció entonces un acuerdo con Tesla para apoyar la operación mediante una “asociación técnica e industrial”.

Problemas operativos

Bajo la propiedad de Vale, Goro se vio acosada por problemas operativos y sobrecostes, convirtiéndose en un sinónimo de la incapacidad de la industria minera para entregar los proyectos a tiempo y dentro del presupuesto, y el acuerdo con Prony sólo se materializó tras años de intentar encontrar un comprador.

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Las presas de residuos mineros también han atraído un mayor escrutinio internacional después de que un colapso en una de las minas de mineral de hierro de Vale en Brumadinho en Brasil en 2019 matara a 270 personas, en uno de los accidentes mineros más mortales de la historia moderna.

En Goro, Prony dijo que ha aumentado el monitoreo de la presa y no ha encontrado ningún cambio significativo que pueda afectar su estabilidad.

Se exigió a la empresa que bajara los niveles de agua de la presa y se le ordenó que tomara medidas correctivas inmediatas debido a la preocupación por el medio ambiente, dijo la Provincia del Sur, la autoridad local, en un comunicado del 14 de octubre.

La situación aún se está analizando, dijo esta semana Mandy Brizard, portavoz de la provincia.

En su informe anual del año pasado, Trafigura dijo que las prioridades para la mina en 2022 “incluyen el avance de un proyecto de apilamiento de relaves para reducir el riesgo de almacenamiento de los mismos y proteger el medio ambiente”, que, según dijo, aumentaría la producción a por lo menos 35.000 toneladas al año.

La producción de torta de hidróxido de níquel de Nueva Caledonia, o NHC, de la que Prony es el principal productor, aumentó un 41% en los primeros nueve meses de 2022 con respecto al mismo periodo del año anterior, hasta las 19,662 toneladas de contenido de níquel, según un informe del Gobierno.

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