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La minería de cobre chilena enfrenta su mayor amenaza regulatoria

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Desencadenado por el peor malestar social en una generación, Chile acaba de elegir una asamblea que deja la redacción de una nueva constitución en manos de la izquierda, y la coalición gobernante está muy por debajo del número necesario para ejercer el poder de veto. Después de la votación del fin de semana, las acciones, los bonos y la moneda de la nación cayeron, mientras que los futuros del cobre subieron.

La composición de la asamblea constitucional deja a mineros como BHP Group y Anglo American Plc vulnerables a reglas más estrictas sobre el agua, los glaciares, los derechos minerales y comunitarios. La aplastante derrota del gobierno también puede agregar impulso a un proyecto de ley que crearía una de las cargas fiscales más pesadas en la minería mundial del cobre.

“Mirando cómo resultó la distribución del ensamblaje, está claro que habrá una búsqueda de mecanismos para redistribuir más ganancias mineras a la sociedad, y habrá más requisitos ambientales con respecto a una industria que la gente a veces piensa, a menudo de una manera simplista. es muy rentable y contaminante ”, dijo Alejandra Fernández, directora de metales y minería de Fitch Ratings Inc.

La nueva constitución puede incluir un lenguaje que endurezca las pautas para las concesiones mineras y sus impactos ambientales, dijo Fernández. Las conversaciones probablemente se centrarán en que el agua se convierta en un bien nacional para uso público, lo que apunta a la revisión de los derechos de propiedad y al aumento de las sanciones por mal uso, dijo. Cada año, la industria minera utiliza suficiente agua para abastecer el 75% de las necesidades del país, según McKinsey & Co.

Aún así, los mineros ya han comenzado a trabajar en sus huellas de carbono y el compromiso de la comunidad. La agencia gubernamental Cochilco proyecta que la industria cumplirá más con sus necesidades de agua a través de la desalinización en los próximos años, y las empresas están cambiando a energía renovable y comenzando a recurrir al hidrógeno verde como una forma de reemplazar el diesel.

Los posibles cambios legislativos y regulatorios se producen en medio de un repunte de los metales que ha impulsado ganancias récord. Para los proponentes de un proyecto de ley para gravar las ventas de cobre a tasas tan altas como el 75% cuando los precios superan los 4 dólares la libra, las empresas deberían entregar una mayor parte de la ganancia inesperada del metal para rectificar los persistentes desequilibrios económicos y sociales de Chile.

Si bien las ganancias extraordinarias reducirían las regulaciones más estrictas para los productores, los altos precios de los metales también ayudan a explicar el aumento en el nacionalismo de los recursos, especialmente en un momento en que la pandemia está agravando las desigualdades en los países en desarrollo.

A pesar de las tensiones sociales y políticas, el potencial de negociación permanece, según el analista de Verisk Maplecroft Mariano Machado. Diferentes facciones pueden buscar modificaciones a la ley de regalías mineras a cambio de cambiar los derechos de agua, por ejemplo.

“Nadie tiene suficiente crédito para liderar este proceso, pero al mismo tiempo nadie tiene suficiente crédito para bloquearlo”, dijo Machado. “La política de la vieja escuela y la nueva política tienen que seguir forjando una relación”.

Los vientos en contra que enfrentan las minas chilenas también son parte de la historia alcista del cobre. El metal ha duplicado su valor el año pasado en parte debido a la preocupación de que la oferta no pueda satisfacer la creciente demanda de las materias primas necesarias en la transformación de energía limpia.

Los enormes depósitos de pórfido y las grandes entradas de inversión extranjera desde el regreso del país a la democracia han convertido a Chile en el proveedor dominante del mundo.

Pero la calidad del mineral de Chile ha caído constantemente en los últimos años. Eso significa que se debe extraer más volumen y más dinero invertido para producir la misma cantidad de metal. La estatal Codelco, formada por minas estadounidenses nacionalizadas en la década de 1970, está gastando decenas de miles de millones de dólares solo para evitar que su producción caiga.

Sin duda, el proceso constitucional durará un año y las empresas mineras extranjeras tienen acuerdos de estabilidad que las protegen de cambios fiscales hasta al menos 2023. Pero mientras dure el debate, pueden mostrarse reacias a apretar el gatillo en grandes proyectos nuevos.

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