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La creciente demanda de aluminio está transformando rápidamente el panorama del mercado

(Las opiniones expresadas aquí son las de Andy Home, columnista de Reuters).

¿Qué tan verde le gustaría su aluminio?

La respuesta para un número creciente de fabricantes de productos electrónicos, fabricantes de automóviles y empresas de embalaje es lo más ecológica posible.

Esta creciente demanda de metal con una huella de carbono baja o incluso cero está transformando rápidamente el panorama del mercado.

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La rusa Rusal, el mayor productor de aluminio del mundo fuera de China, anunció la semana pasada que planea escindir sus activos de producción con alto contenido de carbono en una nueva empresa, dejando sus refinerías y fundiciones bajas en carbono en una nueva denominación “AL +”.

Hongqiao de China, el productor privado más grande del mundo, planea trasladar otro millón de toneladas de capacidad de fundición de la provincia de Shandong, rica en carbón, a Yunnan, que tiene energía hidroeléctrica para reducir su huella de carbono.

La carrera para descarbonizar el proceso de producción intensivo en energía del aluminio está en marcha y los actores globales más grandes del mundo se están reposicionando para navegar los cambios tectónicos del mercado resultante.

Haciendo las divisiones rusas

La división de carbono de Rusal es un reflejo de la creciente preferencia de los consumidores por las marcas de aluminio más ecológicas, como ALLOW de la empresa, que tiene una huella de carbono cinco veces inferior al promedio de la industria.

Pero también está siendo impulsado por la perspectiva inminente de un impuesto europeo al carbono sobre las importaciones de productos industriales como el aluminio.

La región representó el 42% de las ventas de Rusal en el primer trimestre de este año y la compañía advirtió contra un Mecanismo de Ajuste de Fronteras de Carbono (CBAM) de “talla única” en una presentación de octubre a la Comisión Europea.

Rusal sugirió, en cambio, una exención de los aranceles europeos existentes sobre el aluminio para los metales con bajo contenido de carbono, pero el impulso político parece moverse en la dirección opuesta, con un apoyo creciente en la Unión Europea para un impuesto al carbono de algún tipo.

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La forma y la cronología de cualquier muro de aluminio y carbono siguen estando en deuda con el laberíntico proceso de toma de decisiones de la Comisión Europea.

La Asociación Europea del Aluminio (EAA), que representa a más de 80 empresas de la región, también se ha manifestado en contra de la propuesta CBAM y está librando una intensa acción de retaguardia por los diabólicos detalles de las propuestas.

Sin embargo, la diferenciación del carbono llegará tarde o temprano en Europa y la división de Rusal se adelanta a esa realidad.

El renombrado “AL +” con sus nuevas fundiciones siberianas de propulsión hidráulica dirigirá los flujos de metal verde hacia Europa y otros mercados de exportación.

Los activos más antiguos, que se someterán a un programa de modernización a largo plazo, “se concentrarán en el desarrollo del mercado interno y su potencial de crecimiento”, dijo Rusal.

Evidentemente, la revolución del consumidor verde aún no ha llegado a Rusia.

La carrera hacia Yunnan

Rusal tiene la enorme ventaja ecológica de ser en gran parte un productor de aluminio hidroeléctrico.

Hongqiao de China comenzó en el extremo opuesto del espectro de carbono, produciendo más de seis millones de toneladas cada año de fundiciones impulsadas por generadores de carbón cautivos en la provincia de Shandong.

Ya ha desmantelado dos millones de toneladas de capacidad y la ha trasladado a la provincia de Yunnan, como parte de una avalancha hidroeléctrica más grande de un sector de fundición chino que se basa principalmente en el carbón.

El cambio planeado de otro millón de toneladas es una señal de la creciente presión sobre el sector después de la promesa del presidente Xi Jinping de que el consumo de carbón chino alcanzará su punto máximo en el transcurso del actual plan quinquenal hasta 2025.

Vale la pena señalar que la migración de Hongqiao tiene un precio operativo.

Está cambiando su seguridad energética por los caprichos de la red eléctrica de Yunnan.

Las escasas precipitaciones en la provincia ya están afectando las tasas de operación de las fundiciones de aluminio y pueden surgir más problemas a medida que el gobierno regional intente alcanzar sus objetivos de consumo de energía.

Sin embargo, es evidente que Hongqiao ha decidido que vale la pena pagar el precio si se quiere cosechar las recompensas de ser un productor de aluminio ecológico con energía hidroeléctrica.

Metal premium

Los mandatos políticos para la descarbonización tanto en Europa como en China están acelerando la tendencia impulsada por los consumidores hacia productos de aluminio más ecológicos.

También están forzando una división de los precios del mercado entre metales con bajo y alto contenido de carbono.

La prima resultante para el metal verde hasta ahora solo ha aparecido en la plomería financiera del mercado en forma de financiamiento vinculado a métricas de sostenibilidad.

Rusal, por ejemplo, firmó en febrero una facilidad de financiación previa a la exportación de 200 millones de dólares con una tasa de interés “sujeta a un descuento o prima de sostenibilidad”, según que la empresa cumpla los objetivos de rendimiento sostenible.

La casa comercial Trafigura anunció en septiembre pasado una línea de financiación de 500 millones de dólares para aluminio con bajo contenido de carbono a una tasa de descuento, lo que permite el pago de una prima teórica al productor.

Es posible que los financistas de acciones, una parte clave del ecosistema del mercado del aluminio, ya estén negociando una prima verde de esta manera.

Hasta ahora no se ha observado una prima baja en carbono en la cadena de transacciones físicas.

Pero eso también puede estar a punto de cambiar.

Las agencias de informes de precios como S&P Global Platts y Fastmarkets han lanzado este año nuevas evaluaciones de primas de aluminio verde.

Están anticipando claramente que la prima por el aluminio bajo en carbono tarde o temprano se derramará del sector financiero a la cadena de suministro física.

Rusal y Hongqiao, en sus diferentes formas, se están preparando para exactamente ese resultado, diferenciando claramente parte de su producción como un producto bajo en carbono.

Fastmarkets evalúa actualmente las primas de los lingotes y productos europeos con bajo contenido de carbono a un precio nominal de 0 dólares y de 10 a 15 dólares por tonelada sobre los precios en efectivo de la Bolsa de Metales de Londres, respectivamente.

Dado el ritmo actual de cambio de descarbonización en el mercado, estas primas evaluadas no se mantendrán en esos niveles nominales durante demasiado tiempo.

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