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Hong Kong es el verdadero perdedor del nuevo contrato de cobre de China

El tan esperado contrato internacional de cobre de China hizo su debut la semana pasada.

El momento será un duro golpe para Charles Li, cuyo mandato como director ejecutivo de Hong Kong Exchanges and Clearing (HKEx) finaliza en diciembre.

Li revolucionó el mundo de las materias primas al comprar la venerable Bolsa de Metales de Londres (LME) en 2012 con una visión de Hong Kong conectando el enorme mercado de metales de China continental con el resto del mundo.

Sin embargo, lo que funcionó para HKEx en los sectores de acciones y bonos nunca tomó vuelo en metales con el socio obvio, la Bolsa de Futuros de Shanghai (ShFE), rechazando todos los avances.

Después de negarse a dejar entrar a la LME y a su propietario, la ShFE ahora está saliendo con su nuevo contrato internacional de cobre.

Las sugerencias de que esto marca el comienzo del fin de la LME como un punto de referencia de precios global son probablemente un poco prematuras.

Lo más probable es que Shanghai, con el tiempo, se convierta en un punto de precios para el área de Asia y el Pacífico, reflejando y reforzando la desglobalización subyacente de las cadenas de suministro de metales.

La batalla para entrar

En el corazón del intento de larga data de la LME de introducirse en el mercado chino fue la apertura de almacenes de cambio en la zona franca de Shanghai, donde los mercados nacionales e internacionales se encuentran físicamente.

El liderazgo anterior de la LME había renunciado a la posibilidad después de un fallo de la Comisión Reguladora de Valores de China (CSRC, por sus siglas en inglés) que prohibía explícitamente que cualquier bolsa en el extranjero estableciera almacenes.

Con la ShFE efectivamente protegida, la LME reaccionó fortaleciendo su presencia asiática abriendo almacenes en Taiwán y estableciendo una oficina de representación en Singapur.

Li apostó a que podría forzar la apertura de las cerraduras chinas y es posible que estuvo cerca, y Reuters informó en julio de 2013 que la todopoderosa Comisión Nacional de Desarrollo y Reforma estaba revisando el caso.

Pero evidentemente decidió en contra y en octubre de ese año, el presidente ejecutivo de la LME, Barry Jones, admitió que: “Creo que estamos soñando si pensamos que tendremos almacenamiento allí pronto”.

Con ShFE aparentemente rechazando todas las ofertas de asociación en nuevos productos, el último lanzamiento de los dados de Li fue la creación de un mercado físico en Qianhai. No ha logrado ganar ninguna tracción real y ahora ha quedado impresionado por el nuevo contrato de cobre, basado en el cobre que se encuentra en la zona consolidada de Shanghai.

La capacidad de almacenamiento de entrega física inicial se establece en 175.000 toneladas, en comparación con las existencias totales de cobre adherido de alrededor de 370.000 toneladas.

Saliendo

El nuevo contrato, negociado en la subsidiaria de ShFE, International Energy Exchange, es la cuarta oferta de contrato internacional denominada en yuanes de Shanghai después del petróleo crudo, el caucho y el combustible bajo en azufre.

Son internacionales en el sentido de que, a diferencia de los intercambios nacionales, los contratos excluyen el impuesto sobre el valor agregado del 13% de China y están abiertos a los actores extranjeros para comerciar sin establecer una subsidiaria en el continente.

Todos tienen como objetivo aumentar la internacionalización del yuan y aumentar el poder de fijación de precios de China.

El cobre es el “gran problema”.

China es el mayor comprador físico del metal del mundo por cierto margen y ya ejerce una gran influencia en los precios a través del arbitraje existente entre la LME y el contrato interno de la ShFE.

La propia supremacía de precios de la LME se remonta al siglo XIX, cuando Gran Bretaña era el mayor importador mundial de cobre.

China es la nueva potencia industrial del mundo, razón por la cual la LME pasó tantos años intentando abrir almacenes allí.

Tanto él como HKEx tendrán que observar desde el margen cómo Shanghai, no Hong Kong, se convierte en el conector de cobre entre el continente y los mercados internacionales.

Construyendo liquidez

El nuevo contrato ha tenido un comienzo respetable, registrando más de 60.000 lotes de operaciones desde su lanzamiento el 19 de noviembre.

Eso es una fracción de los dos millones de lotes negociados en el contrato de cobre nacional de Shanghai en la última semana, pero esos volúmenes supercargados reflejan altos niveles de participación de inversores minoristas en las bolsas de productos básicos de China.

El contrato de cobre ShFE se caracteriza por un bajo índice de interés abierto a la actividad comercial, ya que los locales evitan los márgenes de un día para otro, generalmente por debajo del 10% a fin de mes.

El ratio sobre el nuevo contrato ha superado el 50% en los últimos cuatro días, lo que da fe de la presencia de jugadores de mayor peso.

Hay pocas dudas de que continuará generando liquidez, aunque los controles de capital de China actúan como un freno significativo.

Regional no global

También es casi seguro que, con el tiempo, el contrato emergerá como un punto de referencia natural para los precios del cobre que fluye hacia China.

Pero el LME probablemente todavía pueda respirar con facilidad por un tiempo.

Fang Xinghai, vicepresidente de la CSRC, el mismo organismo que bloqueó la LME y la HKEx, dijo al China Daily que esperaba que el contrato “se convierta en uno de los puntos de referencia de precios en la región de Asia y el Pacífico”. Énfasis en la palabra “uno” allí.

El alcance del poder de fijación de precios del contrato estará determinado por el alcance geográfico de las cadenas de suministro físicas de China, y estas están cambiando.

Las tierras raras, los imanes y las telecomunicaciones aparecen en los titulares de la desglobalización, ya que primero Estados Unidos y ahora la Unión Europea enfatizan la necesidad de una mayor autosuficiencia y menos dependencia de China para componentes críticos.

Pero las tensiones comerciales también se han manifestado en el mercado del cobre.

Estados Unidos solía ser el mayor proveedor de chatarra de cobre de China. Sin embargo, las reglas de pureza más estrictas y un breve intercambio de aranceles de ojo por ojo el año pasado han cambiado este flujo comercial.

El principal destino de la chatarra de cobre estadounidense es ahora Malasia, donde el material se mejora para cumplir con los umbrales de pureza chinos. Malasia es ahora el principal proveedor de China, y Estados Unidos cae a un distante tercio.

Esta reformulación de los flujos de chatarra redirige el alcance potencial de un punto de referencia de precios de Shanghai de los mercados internacionales a los asiáticos.

Una reorientación similar puede estar pendiente en el mercado de concentrados, donde los productores australianos enfrentan un boicot por parte de compradores chinos mientras Beijing expresa su descontento por una variedad de tensiones políticas y económicas.

El mundo ha superado el pico de globalización y la reestructuración de las líneas de suministro globales en líneas más regionales se está produciendo en todo el espectro metálico.

Un mundo desglobalizado puede no necesitar un punto de referencia global de cobre, sino tres regionales, actualmente ofrecidos en teoría por LME, CME y ahora vinculados a Shanghai.

No es necesario que sea un juego de suma cero. La historia sugiere que más lugares de precios significan más comercio para todos.

Sin embargo, eso todavía deja a HKEx en el frío y es Hong Kong, en lugar de Londres, quien puede ser el verdadero perdedor en este gran juego del cobre.

(Las opiniones expresadas aquí son las del autor, Andy Home, columnista de Reuters).

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