Chile.- Una oleada de nacionalismo económico tiene a gobiernos y sindicatos locales presionando y desafiando el dominio sobre los recursos naturales que mantienen las grandes mineras occidentales. “Estamos viendo el surgimiento de gobiernos más nacionalistas en todas partes”, dijo Paul Mitchell, socio de la práctica de minería y metales de Ernst & Young. “Ese deseo de mantener los activos de una nación y trabajarlos, creo que solo va a subir a medida que se den cuenta que se están haciendo escasos”. BHP, Freeport y Barrick ya sienten la presión en algunos de sus proyectos.

Sabía que le habían ganado la mano, el CEO del gigante minero Freeport-McMoRan Richard Adkerson hizo una cara.

Solo meses antes, Adkerson había rechazado la idea de vender una participación mayoritaria en la mina de cobre y oro en Indonesia a inversionistas locales. Pero, sentado junto a funcionarios del gobierno en Yakarta la semana pasada, el veterano ejecutivo dijo a los periodistas que planeaba hacer precisamente eso.

“Freeport obedece a las demandas del gobierno”, tituló el diario local, Jakarta Post, mientras el ministerio de Energía y Recursos Mineros tuiteaba “Freeport obedece, Indonesia es soberana” y publicó fotos de Adkerson con camisa tropical junto con los oficiales locales con sonrisas triunfantes.

Esa imagen, la de un poderoso CEO norteamericano, humillado y forzado a recular, podría penar no solo a Adkerson, sino a una serie de CEO de mineras multinacionales. Lo que experimentó Freeport al tener que ceder control de la joya de la corona de su portafolio minero ilustra un desafío más grande que enfrenta la industria minera global: la irrupción de una oleada de nacionalismo económico tiene a gobiernos y sindicatos locales presionando y desafiando el dominio sobre los recursos naturales que mantienen las grandes mineras occidentales.

“Estamos viendo el surgimiento de gobiernos más nacionalistas en todas partes”, dijo Paul Mitchell, socio de la práctica de minería y metales de Ernst & Young. “Ese deseo de mantener los activos de una nación y trabajarlos, creo que solo va a subir a medida que se den cuenta que se están haciendo escasos”, añadió.

Mongolia a Zambia

En el último año, una fusión entre Harmony Gold Mining Co. y AngloGold Ashanti Ltd. se estancó en Sudáfrica debido a las regulaciones destinadas a aumentar la propiedad negra de los recursos naturales.

En Mongolia, las demandas de un mayor control de estos valiosos activos han dominado las elecciones nacionales, mientras que un intento de obligar a los mineros extranjeros a canalizar los ingresos de ventas a través de bancos locales amenazó las operaciones del Grupo Rio Tinto y casi descarriló un rescate del FMI.

El año pasado, los intentos de Freeport de vender su participación en una mina de cobalto en la República Democrática del Congo se estancaron durante ocho meses, finalizando solo cuando la empresa pagó US$ 33 millones al gobierno, un tercio de un acuerdo que implicaba varias compañías.

En Zambia, Glencore Plc, un comerciante de minerales y materias primas con sede en Baar, Suiza, amenazó con despedir a 4.700 trabajadores después de que el gobierno elevara los precios de la energía y luego apagara el interruptor antes de aceptar pagar, dijo la oficina del presidente. First Quantum Minerals Ltd. había acordado previamente tarifas más altas, según el gobierno.

En Tanzania, la minera de oro Acacia Mining Plc., controlada por la canadiense Barrick Gold Corp., enfrenta un impuesto sobre sus minas de oro equivalente a cuatro veces el PIB del país y una demanda del presidente de que “busquen perdón delante de Dios y de los ángeles “.

Súper cargado

“Los gobiernos empiezan a ver a las empresas ganando más dinero y, en todo el mundo, empiezan a ver otras maneras de sacarle más provecho”, dijo Adkerson a analistas en julio. Esas disputas gubernamentales, así como más huelgas y el envejecimiento de los equipos mineros, interrumpirán los suministros de metal y hará que se disparen los precios.

Ciertamente, algunos países en desarrollo se están volviendo más acogedores de las empresas mineras extranjeras. En América Latina, por ejemplo, Argentina y Ecuador han adoptado reglas más favorables a los inversionistas para explotar su enorme potencial minero.

Sin embargo, un auge de una década en los precios del cobre, que culminó en 2011, ha hecho que muchos gobiernos estén cada vez más ansiosos por una parte de la acción minera. Los precios retrocedieron, alcanzando su mínimo a principios de 2016 y desde entonces se han recuperado parcialmente.

“La gente percibe que las compañías están obteniendo beneficios muy grandes, a pesar de que los costos de muchas empresas también aumentaron en medio de los precios más altos de las materias primas”, señaló Gus MacFarlane, vicepresidente de minería y metales de Verisk Maplecroft.

Las operaciones indonesias de Freeport siempre han sido lucrativas y difíciles de manejar. Los bosques lluviosos rodean la propiedad en Papua, la provincia más grande y más remota de Indonesia. Grasberg, su mina insignia, significa la “montaña de la hierba” en holandés (los Países Bajos colonizaron gran parte de Indonesia.)

Vista desde arriba, la brecha abierta por la mina en Grasberg hace que Puncak Jaya, la montaña más alta de Indonesia, parezca enana. La mina más grande de Freeport, representó aproximadamente un quinto de sus ingresos de US$ 14.8 mil millones el año pasado y produjo más de mil millones de libras de cobre y un millón de onzas de oro.

Desde sus primeros contactos con el presidente Suharto, la compañía ha sido blanco de grupos separatistas e indígenas locales, así como organizaciones internacionales de derechos humanos y medio ambiente. Freeport ha confiado en los militares para proteger las operaciones de disturbios y protestas violentas. En 2011, las autoridades dispararon contra los trabajadores en huelga, matando a uno.

“Desde entonces, el sindicato no ha sido tímido en hacer fuertes demandas fuertes y tomado acción industrial “, dijo Adam Lee, director de campañas para IndustriAll con sede en Ginebra, un grupo paraguas para los sindicatos. Hoy en día, los trabajadores de Grasberg están entrando en el quinto mes de lo que consideran una huelga. Freeport lo describe de manera diferente, diciendo que 4.000 trabajadores han “renunciado voluntariamente” después de que se les pidiera que se abstuvieran de altos índices de “absentismo”.

Dado este entorno, el Instituto Fraser, un grupo de reflexión canadiense, clasificó a Indonesia 99º de 104 jurisdicciones mineras en términos de percepción de los inversionistas sobre la favorabilidad de las políticas gubernamentales. Adkerson, que tiene 70 años y ha trabajado para las diversas encarnaciones de la compañía durante más de dos décadas, ahora debe negociar los términos de la desinversión de Grasberg con el gobierno indonesio.

Las dos partes aún necesitan acordar el precio que los inversionistas locales pagarán a Freeport para reducir su participación de 81 por ciento a 49 por ciento. Por ahora al menos, Freeport tiene la intención de seguir operando la mina.

Pero, algún día, la tecnología mejorada puede permitir que los gobiernos nacionales manejen minas esencialmente por su cuenta, cortando los Freeports del mundo casi enteramente, según Mitchell de Ernst & Young. “Me pregunto si lo que estamos empezando a ver es que los gobiernos se dan cuenta de eso y empiezan a agitar en preparación”, dijo. “¿El aumento del nacionalismo es sólo nacionalismo o los gobiernos piensan: ya no necesitamos más a las compañías mineras?”, añadió.

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