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Producción de Litio revolucionará minería en Sonora

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México.- El sector minero de Sonora pronto entrará en una nueva revolución productiva, a partir de la extracción de enormes volúmenes de Litio, mineral que ahora está en auge, pues existe una alta demanda del mismo para utilizarlo en baterías para todo tipo de aparatos electrónicos, desde celulares y computadoras, hasta los nuevos autos eléctricos.

Se descubrió que la región centro norte del estado es rica en ese metal considerado hasta hace poco como “tierras raras”, poco productivo y hasta como desperdicio, pero que en estos momentos cotiza en niveles de hasta 13 mil dólares por tonelada.

Así, de la noche a la mañana la empresa Bacanora Minerals, de capital mexicano y canadiense y que cotiza en la Bolsa de Valores de Londres desde el 25 de julio
del año 2014 y en la de Toronto, que está especializada en metales y proyectos mineros, está por iniciar con la construcción de una mina de enormes dimensiones en el municipio de Magdalena, con una inversión de 417 millones de dólares.

La empresa ya tiene un acuerdo con la firma Tesla Motors, que está por entrar en producción masiva de su Modelo S, un auto eléctrico diseñado para las masas, por lo que requerirá enormes volúmenes de ese mineral.

Empuje gigante

Xavier García de Quevedo, presidente del Clúster Minero de Sonora estimó que este año la producción neta de minerales en Sonora podrá incrementarse en un 40% a partir de la incorporación del Litio a la cartera de minerales que la entidad produce y aseguró que esta diversificación dará nuevo empuje a la minería.

Detalló que se buscan alianzas con empresas del ramo tecnológico a fin de colocar la producción de Litio de la entidad, misma que puede ser muy intensiva, y que por las facilidades geográficas que presenta Sonora será relativamente sencillo llevar grandes volúmenes a Estados Unidos, China, Corea y Japón, que es donde está primordialmente la demanda.

Jorge Vidal Ahumada, secretario de Economía en Sonora, dijo al respecto que hay muy buenas expectativas para la minería no tradicional, y que son precisamente las llamadas “tierras raras” como el propio Litio y la wollastonita, con demanda en las industrias automotriz, tecnológica y otras, las que podrán conducir a una nueva expansión de la minería, aunque con una recuperación fuerte también de la minería de oro y cobre, de las que Sonora es líder.

A la fecha Sonora cuenta con reservas probadas de ese mineral por el orden de 3 millones 500 toneladas y ya existe un proyecto en fase de construcción y pruebas, de nombre Bacanora Minerals, empresa de capital canadiense con sede en Toronto y oficinas en Hermosillo, misma que cuenta con al menos siete yacimientos en la entidad y que en alianza con otra firma canadiense de nombre Rare Earth Minerals, tiene previsto arrancar con la producción de 17 mil 500 toneladas de Litio en 2017 y duplicar su producción a 35 mil toneladas al año para el 2019.

Con esto Sonora se podrá convertir en uno de los mayores productores de Litio en el mundo, mineral que sólo se extrae en lugares como Argentina, Perú, Sudáfrica y Australia.

Colin Orr-Ewing, director de la empresa manifestó en Londres que la firma tiene proyectado un crecimiento importante en su operación a partir de la demanda de los minerales en que está enfocada, y que ya tiene al personal y la experiencia para arrancar sus operaciones en Sonora.

El ejecutivo afirmó que la empresa plantea a sus inversionistas una llamativa propuesta de negocios para ganar posición en el nuevo mercado del Litio.

Peter Secker, presidente de Bacanora Minerals dijo que en marzo pasado se concluyeron los estudios de prefactibilidad, en donde se estableció una estructura de costos y el potencial del negocio, lo que conduce ahora a preparar la construcción del tajo y concluir los estudios de factibilidad, a fin de iniciar operaciones en forma a partir del primer trimestre del 2017.

El proyecto es muy grande, está asentado sobre un área de 16 mil 500 hectáreas y tiene una proyección de vida por 20 años de operación, la construcción de la mina tiene un costo previsto de 417 millones de dólares y en las estimaciones preliminares de utilidades se estiman 776 millones de dólares, pero el aumento de la demanda ha provocado alzas constantes en el precio que por momentos ha tocado los 13 mil dólares.

Sonora con enormes reservas

De acuerdo con el reporte de prefactibilidad se estima que Sonora tiene reservas hasta por 5 millones de toneladas de Litio.

“Esto implica que Sonora cuenta con una de las reservas más grandes del mundo de este mineral y podría convertirse en uno de los mayores productores mundiales, justo a tiempo para abastecer a industria en auge y crecimiento, que demanda cada vez más volumen de Litio, en especial para autos eléctricos, teléfonos inteligentes, computadoras portátiles y almacenamiento de energía”, recalca Peter Secker.

El proyecto de Bacanora Minerales contiene 1,27 millones de toneladas en La Ventana, mientras que en El Sauz y Fleur dispone de 2,01 millones de toneladas.

Estas cifras equivalen a un aumento de la estimación preliminar del 37% y 35%, respectivamente, mismas que fueron incrementadas en noviembre de 2015 en 37% luego de que concluyeran los trabajos de exploración, lo que impulsó un 15% las acciones de la compañía que está listada en las bolsas de valores de Londres y Toronto, según el presidente de Rare Earth Minerals, David Lenigas.

Martín Vidal, director de operaciones de Bacanora Minerals señaló que se ha establecido una alianza estratégica con la empresa Rare Earth Minerals que posee el 30% del proyecto.

“Estamos muy complacidos con el apoyo continuo de esa empresa en la exploración y desarrollo de las concesiones que conforman el proyecto Sonora Lithium. Los resultados obtenidos hasta la fecha demuestran el potencial de encontrar recursos adicionales de Litio en el área del proyecto Sonora Lithium”.

“Las obras están avanzando bien en el diseño de la planta para construir un proyecto de carbonato de Litio con una producción estimada de 50,000 toneladas anuales. Actualmente planeamos un programa de perforación mucho más grande en Sonora, no sólo para aportar información detallada para diseñar el tajo abierto, sino para expandir los recursos de Litio presentes”, señaló.

El mismo ejecutivo señaló que Bacanora Minerals está negociando una serie de acuerdos no vinculantes con compradores potenciales del Litio que producirá en el Sonora Lithium Project, aunados a su contrato con Tesla Motors, pactado en 2015.

“Las múltiples charlas y negociaciones en pie referidas en este anuncio indican que el Sonora Lithium Project está recibiendo un gran interés por parte de las mayores casas de comercio en Asia y Europa en cuanto a productos de Litio”, expresó Peter Secker, presidente de Bacanora Minerals y quien representa a la firma en Canadá.

Secker dijo que la firma tiene suficiente financiamiento para conseguir que la planta piloto del proyecto pueda ser potenciada para poder hacer frente a operaciones metalúrgicas continuas, las cuales comenzaron el primer trimestre de este año.

El 2 de marzo pasado la empresa concluyó sus estudios de factibilidad, estableciendo que podrá producir 35 mil toneladas de litio con el nivel de pureza necesario para utilizarse en las materias y otras 50 mil toneladas de sulfato de potasio, con aplicación en la industria de los fertilizantes.

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