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Fitominería

La fitominería describe la explotación de yacimientos minerales subeconómicos mediante el uso de plantas. Los aspirantes a fitomineros cultivan una cosecha de una especie de planta con hiperacumulación de metales, cosechan la biomasa y la queman para producir un bio-mineral.

Los primeros experimentos de fitominería fueron realizados por Larry Nicks y Michael Chambers en la Oficina de Minas de EE. UU., Reno, Nevada, utilizando el hiperacumulador de níLa fitominería describe la producción de un cultivo de metal mediante el uso de plantas de alta biomasa, que son plantas que producen energía o un recurso utilizable cuando se queman.

Los fitomineros cultivan cultivos de una especie vegetal específica con altas concentraciones de un metal deseado, cosechan la planta y la envían a un horno para quemar y recolectar su bio-mineral. Se puede utilizar para complementar la extracción de cadmio, por ejemplo. Como alternativa potencial a las prácticas mineras ambientalmente destructivas, la fitominería promete transformar la forma en que se extraen los metales del medio ambiente; sin embargo, la fitominería aún tiene que producir rendimientos de metales que comenzarían a satisfacer la demanda mundial..

La fitominería tiene las siguientes características únicas:

  • Ofrece la posibilidad de explotar menas o suelos mineralizados que no son rentables por los métodos de minería convencionales.
  • Los ‘bio-minerales’ están prácticamente libres de azufre y su fundición requiere menos energía que los minerales sulfídicos.
  • El contenido de metal de un mineral biológico suele ser mucho mayor que el de un mineral convencional y, por lo tanto, requiere menos espacio de almacenamiento a pesar de la menor densidad de un mineral biológico.
  • La fitominería es una tecnología ‘verde’ que debería atraer al movimiento conservacionista como una alternativa a la minería a cielo abierto de minerales de baja ley.

Actualmente, la fitominería tiene una aplicación potencial limitada. Sin embargo, la viabilidad económica de la fitominería mejora a medida que aumenta el precio de los metales. Con la economía en auge de China, los precios de los metales aumentarán aún más. El atractivo financiero del fitomejoramiento debería aumentar, especialmente si se puede combinar con otras tecnologías como la fitorremediación y la producción de biocombustibles.

Consideraciones ambientales

En general, se acepta que la fitominería es más ecológica que las prácticas mineras convencionales. En entornos con suelo contaminado con metales, los fitominizadores pueden volver a recolectar los contaminantes metálicos del suelo, devolviendo así la salud al suelo. Sin embargo, el aumento de cantidades masivas de plantas también afecta la tierra utilizada para el cultivo. Las prácticas agrícolas industriales agotan el suelo y los cultivos biológicos en exceso tienen el potencial de alterar permanentemente la ecología de un área.

Viabilidad económica

Si la escala de producción es lo suficientemente grande, la fitominería podría convertirse en una alternativa más barata a la excavación, pero la recolección a gran escala de plantas con concentraciones de metal es actualmente más costosa que la extracción de metales de las minas. En el futuro, a medida que suban los precios de los metales y se agoten los rendimientos de las minas, esto podría cambiar. La escasez de metal de las minas y la demanda persistente de metal por parte de la industria compensarían los costos de iniciar la producción agrícola de fitomejoramiento a gran escala.

Condiciones de crecimiento

El éxito de Phytomining está sujeto a las fuerzas de la naturaleza. A diferencia de la excavación tradicional, la fitominería depende de las condiciones de crecimiento, como el clima, la altitud y la calidad del suelo. Una mala temporada de crecimiento podría acabar con toda una cosecha de plantas productoras de metales, y si el cambio climático global altera los patrones climáticos, los riesgos asociados con el establecimiento de una industria fitominera a largo plazo en un área aumentan.

Otras Consideraciones

Como ocurre con cualquier industria nueva, se desconoce mucho sobre los efectos a largo plazo de la fitominería. Por ejemplo, con una cantidad limitada de buena tierra agrícola disponible, ¿qué uso de la tierra se desplazaría para dar cabida a una industria de la fitominería? Los investigadores también deberán examinar el efecto de tener plantas mejoradas con metales que ingresan a la cadena alimentaria a lo largo del tiempo. También deberán determinar si es posible evitar que la escorrentía de metal de las plantas ingrese al suministro de agua local.

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